Browns, a playoffs por 1ra vez desde 2002

TOM WITHERS
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CLEVELAND (AP) — Aferrado al balón con el que se había disputado el encuentro, Baker Mayfield miró la pantalla gigante, donde se mostraban los momentos más memorables de la historia de los Browns.

Eran pasajes escasos y lejanos.

En el graderío, algunos fanáticos con mascarillas se abrazaron, intercambiaron palmadas y echaron un último vistazo al marcador: Cleveland 24, Pittsburgh 22.

Querían asegurarse de que no fuera un sueño. La sequía más larga de playoffs en la NFL había terminado.

Los Browns se instalaron en los playoffs por primera vez desde 2002, al sobrevivir a un intento de remontada para derrotar a los Steelers, quienes dieron descanso al quarterback Ben Roethlisberger y a otros titulares.

“Estoy feliz por nuestros fanáticos”, dijo el entrenador Kevin Stefanski, quien rompió el maleficio durante su primer año en el puesto. “Ellos se merecen esto. Han esperado mucho tiempo, y estamos felices de lograrlo”.

Cleveland (11-5) estuvo cerca de dilapidar una ventaja de 15 puntos en el cuarto periodo, pero frenó un intento de conversión de dos puntos de Pittsburgh y recuperó una patada corta con 1:22 minutos por jugar, para asegurar el triunfo.

Una semana de alteraciones por el COVID-19 concluyó con una celebración para los Browns, cuyo premio es otro duelo ante los Steelers, monarcas de la División Norte de la Conferencia Americana, el próximo fin de semana en Pittsburgh.

Nick Chubb logró un acarreo de anotación, Baker Mayfield lanzó un pase de touchdown y los Browns resistieron el intento de remontada encabezado por Mason Rudolph por los Steelers (12-4), quienes se dieron el lujo de dar descanso a sus mejores jugadores después de obtener el cetro divisional la semana pasada.

Para los Browns, concluyeron dos décadas de disfuncionlidad, pésimas selecciones en el draft, cambios de entrenador y purgas de dirigentes. Recién en 2017, el equipo había tenido una foja de 0—16.

Ahora, está en playoffs.

“No estamos satisfechos”, advirtió Mayfield. “Esperábamos estar aquí... Todo lo que queríamos era una oportunidad y ahora la tenemos”.