Ciencia curiosa
  • Imagen: Buckingham et al.Imagen: Buckingham et al.

    A poco que hayas pensado en la pregunta y hayas visto las comillas del titular estarás pensando que hay algún tipo de trampa. Si una persona no ve, pensarás, ¿cómo puede experimentar una ilusión visual? Tu pregunta tiene todo el sentido del mundo, pero en cuanto te explique en qué consiste el experimento del neurocientífico escocés Gavin Buckingham es probable no solo que lo entiendas sino que alucines en colores con la investigación.

    Para entender lo que han hecho los científicos de la Universidad Heriot-Watt primero vamos a descibir una ilusión visual y cognitiva clásica que podemos experimentar cualquiera de nosotros. La prueba básica consiste en ponernos delante de tres cubos de diferentes tamaños (en este caso 15 × 15 × 15, 35 × 35 × 35 y 55 × 55 × 55 cm) y pedir a los voluntarios que los levanten por un hilo. Cada uno de ellos, a posterior, deberá valorar el peso estimado de cada uno y darle una puntuación del uno al diez.

    Pues bien, casi sin excepción, los sujetos 'videntes'

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  • Saber qué enfermedades vamos a tener a lo largo de nuestra vida, y por lo tanto poder prevenirlas – o al menos prepararnos para ellas – lleva siendo un objetivo de la biomedicina desde que comenzó a estudiarse. Pero siempre se ha encontrado con un problema: ¿se puede saber de antemano, o hay factores externos que determinan lo que nos hará enfermar? Es decir, ¿se trata de una cuestión genética, o hay factores ambientales en juego?

    Este debate no es único de la biomedicina, y tan viejo o más que la simple idea de la genética. Y cada poco salen artículos demostrando una cosa o la otra. El último demuestra que el ambiente tiene una influencia muy alta. Y lo hace de la única manera en que se puede hacer tal cosa: estudiando gemelos.

    Para su estudio, el equipo de científicos decidió centrarse en gemelos. En realidad, en lo que en castellano llamamos gemelos – gemelos idénticos o monocigóticos – y en mellizos, o gemelos fraternos. Porque realmente los casos son muy distintos. Los gemelos

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  • El asteroide 2004 BL86 venía con sorpresa

    Tiene una pequeña luna, de 70 metros de largo, detectada gracias a un rádar de la NASA

    Una ilustración de un asteroide. (Warwick & Cambridge Universities/AFP/Archivos | Mark A. Garlick)Una ilustración de un asteroide. (Warwick & Cambridge Universities/AFP/Archivos | Mark A. Garlick)
    Aún colea la noticia del reciente paso del asteroide conocido como 2004 BL86, que sorprendió a causa de su gran tamaño (335 metros de largo) y relativa cercanía (1,2 millones de kilómetros), cuando nos hemos enterado de que esta gran roca guardaba una sorpresa más: arrastra a una luna propia de 70 metros de ancho.

    En efecto, este 26 de enero el citado asteroide hizo las delicias de los científicos y astrónomos aficionados, al cruzar nuestro espacio a una distancia tal que - sin resultar alarmante en absoluto - permitía su visión con la ayuda de unos prismáticos potentes. Los científicos no desaprovecharon la ocasión de su visita, e inspeccionaron al asteroide a fondo con la ayuda de un rádar de la NASA.

    El asteroide 2004 BL86 y su luna inesperadaEl asteroide 2004 BL86 y su luna inesperada

    La gran antena de rádar que emplearon mide 70 metros de diámetro y se encuentra en las instalaciones de la Red del Espacio Profundo que la agencia espacial norteamericana posee en Goldstone, California. Gracias a su potencia, los astrónomos descubrieron la presencia de la pequeña luna,

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  • La deforestación influye en varios de los límites planetarios (AFP | Chaideeer Mahyuddin)La deforestación influye en varios de los límites planetarios (AFP | Chaideeer Mahyuddin)El mundo estable que los humanos hemos disfrutado en los últimos 10.000 años podría cambiar radicalmente en las próximas décadas. Aunque los científicos más serios prefieren no anunciar el apocalipsis, algunos coinciden en que nos acercamos a una zona de gran incertidumbre. Nadie sabe con precisión cómo reaccionará el planeta cuando hayamos traspasado ciertos umbrales.

    Un grupo de investigadores elaboró en 2008 una lista de nueve límites planetarios que la humanidad no debería vulnerar si desea mantener las condiciones que permitieron el desarrollo de la civilización. La mala noticia: ya hemos quebrado cuatro; la buena: los creadores de este nuevo paradigma creen que poseemos el conocimiento científico suficiente para revertir las tendencias destructoras de nuestro entorno.

    Los nueve pasos antes del fin

    El equipo reunido por el Instituto Ambiental de Estocolmo, la Fundación Tällberg y el Stockholm Resilience Centre, actualizó recientemente la lista de “fronteras” críticas en la

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  • Una nueva especie encara la extinción, pero esta vez todos aplauden

    El parásito conocido como gusano de Guinea, a punto de desaparecer de África

    Extraer un gusano de Guinea es un proceso lento y doloroso. (Crédito Imagen: LiveScience.com).Extraer un gusano de Guinea es un proceso lento y doloroso. (Crédito Imagen: LiveScience.com).
    Los científicos asisten a un nuevo episodio de extinción animal provocada por la acción del hombre, solo que en este caso tanto ellos como la población están encantados con la noticia, y nadie se propone salvar a esta especie. En efecto, desde África nos llegan noticias esperanzadoras sobre un parásito cuya incidencia lleva cayendo en picado año tras año, el desagradable gusano de Guinea, portador de la enfermedad llamada Dracunculiasis, nombre que literalmente significa "afección con pequeños dragones". Pese a que no resulta mortal, las penalidades que provoca este gusano a quienes tienen la mala suerte de servirle de huésped son de lo más fastidiosas, especialmente cuando emergen al exterior a través de la piel.

    Si finalmente el esfuerzo coordinado de científicos y educadores en las poblaciones locales de África llega a buen puerto, y logramos que el gusano de Guinea se extinga, esta será solo la tercera vez en la historia que los humanos erradicamos una enfermedad de la Tierra. Las

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  • Imagen de la mariposa mitad macho, mitad hembra. Las alas de la izquierda se corresponden con el macho, las de la derecha con la hembra.<br /><br />Crédito: Isa Betancourt/ANSP
    La naturaleza siempre está dando sorpresas. Por ejemplo, la que se encontró un voluntario en una exhibición de mariposas en Estados Unidos. Al ir a comprobar si todos estos insectos habían salido bien de sus pupas, se encontró con un ejemplar que era mitad macho y mitad hembra, literalmente. No hermafrodita, no: la mitad derecha de su cuerpo era de hembra, y la izquierda de macho.

    A esta característica se la conoce como ginandromorfismo, y tiene que ver con la manera en que se separan los cromosomas durante el desarrollo. Pero para entender la parte científica de la historia, es mejor empezar por la anécdota.

    La narración empieza con un voluntario, Chris Johnson, que trabajaba en una exhibición de mariposas. Es decir, en un parque zoológico en el que tenían un gran número de estos insectos voladores vivos, preparados para enseñárselos a la gente.

    Comprobando el estado de las mariposas, se fijó en una que acababa de eclosionar, de salir del capullo en forma de insecto adulto. Y se fijó

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  • La zona roja, a la izquierda, es el exoplaneta 2M1207b, visto en 2004 por el Observatorio Europeo Austral (ESO - Wikimedia Commons)La zona roja, a la izquierda, es el exoplaneta 2M1207b, visto en 2004 por el Observatorio Europeo Austral (ESO - Wikimedia Commons)Los astrónomos han descubierto más de 1.800 planetas fuera del Sistema Solar desde 1989. Esa búsqueda de cuerpos celestes gira en torno a una gran pregunta: ¿habrá vida inteligente en otro rincón del Universo? Pero si finalmente encontrásemos un astro habitable, los científicos tendrían que resolver otro grave problema: ¿cómo llamar a los habitantes de HD 114762 b?

    Esas letras y números designan al primer exoplaneta hallado por los terrícolas, cuya existencia fue confirmada en 1991. Según las convenciones de la Unión Astronómica Internacional (IAU), la denominación incluye el nombre de la estrella en torno a la cual orbita –HD 114762—y revela que fue el primero en ser distinguido cerca de ella. Y sí, aunque el oficio de observar el espacio parezca muy excitante, los científicos deben ajustarse a reglas tan sosas como esta del bautizo planetario.

    Un orden necesario, pero aburrido

    En 1919 los astrónomos no podían prever que menos de un siglo después la humanidad sería capaz de escrutar

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  • Imagen: Surajram Kumaravel (Flickr, CC)Imagen: Surajram Kumaravel (Flickr, CC)

    Cuando usted mire la cara del mono de la foto sentirá una especie de superioridad frente a él. Ese mono, pensará si ha leído un poco de neurociencia, podría ver mi mi cara, pero no me verá como yo le veo a él, porque los seres humanos tenemos circuitos cerebrales especializados en reconocer caras y movimientos faciales. No es que usted sea un poco soberbio, que quizá sí, simplemente está reflejando la opinión de una parte de la comunidad científica que lleva algunos años debatiendo sobre si los monos tienen estas capacidades o no.

    En el caso concreto de los macacos, que es uno de los modelos animales mejor estudiados, el debate estaba en si tenían una región del cerebro especializada en detectar las expresiones faciales y otros movimientos de la cara o no. El asunto era un poco complicado por un pequeño detalle: las neuronas que se activan en el surco temporal superior (el área del cerebro que podría estar especializada según otros trabajos anteriores) se activan también con el

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  • Crean la "mosca Matusalén", capaz de vivir mucho más tiempo

    Seleccionando con cuidado qué células están en buen estado se puede alargar la vida de un animal hasta en un 60%

    AP Photo/University of Maine Cooperative Extension, FileAP Photo/University of Maine Cooperative Extension, File
    Alargar la vida y retrasar, o incluso detener, el envejecimiento es un objetivo de las ciencias desde que aparecieron en la cultura humana. Ahora un equipo de científicos ha dado otro paso en ese camino, y de una manera muy interesante. Han conseguido crear una “mosca Matusalén”, eligiendo las células sanas y descartando las dañadas.

    Como siempre en estos casos, hay que explicar que antes de ponerse a probar cualquier técnica en humanos hace falta demostrar su viabilidad en otros animales. Y también que el método empleado no resulta agresivo y peligroso. Las moscas nos permiten hacer eso, y además con muy poco coste.

    Entrando en el artículo, hay dos puntos fundamentales que explicar. El primero es por qué el enfoque es novedoso e interesante. Y en segundo lugar, cómo lo han llevado a cabo.

    Empezando por el enfoque, hay que reconocer que la idea es al mismo tiempo simple y elegante, y bien basada científicamente. Nuestros cuerpos – el de los humanos, y el de moscas y ratones – está

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  • Agenesia del cuerpo callosoAgenesia del cuerpo calloso

    El anciano H.W. es un señor de 88 años que un buen día acude a la consulta de su médico porque de pronto ha empezado a tener algunas dificultades de coordinación en su mano izquierda y leves problemas de memoria. "Tiene usted 88 años, buen hombre", imagino que le diría el doctor, puesto que esos síntomas cuadran con el deterioro que produce en el cerebro el paso de los años, pero el caso es que le terminaron llevando a una máquina de resonancia magnética funcional donde tomaron una imagen de su cerebro.

    Lo que vieron los médicos fue tan llamativo que el paciente H.W. protagonizó recientemente uno de los artículos de la revista Neurocase, donde los especialistas en neurología comparten los casos más extraños en busca de explicación. El escáner demostró que el hombre presentaba una "agenesia del cuerpo calloso", lo que traducido significa que sus dos hemisferios cerebrales estaban desconectados desde el nacimiento. ¿Por qué es tan extraordinario el hallazgo? Pues porque este tipo de

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