Ciencia curiosa
  • Resfriado (Crédito imagen: doctissimo).Resfriado (Crédito imagen: doctissimo).
    El virus del resfriado es como una espina clavada en el pie de nuestro orgullo médico. A pesar de los increíbles logros de los que hemos sido capaces (transplantes, terapias génicas, erradicar la viruela, etc...) el incómodo - aunque no mortal - rhinovirus responsable del resfriado continúa infectando cada año a 1000 millones de personas en todo el mundo. Solo podemos tratar de atenuar sus síntomas, pero es bien sabido que no tiene cura. Ahora, sin embargo, un equipo de científicos británico acaba de "descifrar la máquina enigma" que fabrica el código que emplean estos virus para replicarse, y por tanto podemos ser optimistas de cara a interferir y detener su funcionamiento en un futuro no muy lejano.

    En realidad la noticia es aún mucho mejor, porque lo que en realidad ha "hackeado" un equipo de científicos de las Universidades de Leeds y York (Reino Unido), es el código que gobierna las infecciones de un gran grupo de virus entre los que se encuentran, además del rhinovirus, el de

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  • Dos científicos del Departamento de Ingeniería Biomédica (integrado en la Escuela de Medicina) de la Universidad de Tsinghua en Pekín, China, han desarrollado un huevo artificial "blando" y transparente, a base de polidimetilsiloxano (PDMS), que imita la curvatura de un huevo real, y que permite observar el desarrollo del embrión en su interior desde todos los ángulos posibles.

    Lo que ambos científicos intentaban, era crear un sistema simple, de pequeñas dimensiones, fácilmente regulable e ideal para el estudio embrionario, o lo que en argot se llaman un LOC (siglas de Lab On a Chip), que básicamente es un sistema que integra una o varias funciones propias de un laboratorio, en un único objeto de pequeñas dimensiones.

    El objetivo pues, era crear un medio para el cultivo seguro de los embriones, y que de paso permitiera observar el desarrollo desde todos los ángulos. Así pues, el hecho de que sea transparente no es solo un interesante "bonus" con el que los no expertos en la materia

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  • Un lemming, <i>Lemmus lemmus</i>, en su hábitat natural.Los lemmings (Lemmus lemmus) son conocidos por muchas cosas – bueno, en realidad son famosos por una historia que resulta no ser cierta – pero a nadie se le ocurriría definirlos como valientes. Y sin embargo, lo son. Utilizan colores chillones para advertir a posibles depredadores de que no se van a quedar parados, que van a defenderse. Esto es lo que se explica en un artículo reciente.

    Y no sólo utilizan colores chillones. También son, literalmente, chillones. Cuando detectan una amenaza, chillan para asegurarse de que sus posibles enemigos sepan que es un animal temible. Se trata del único caso en que un roedor se comporta de esta manera.

    El pelo de los lemmings noruegos es de color marrón en la espalda, amarillo en los costados y blanco en el pecho y el vientre. Esta combinación ya es rara de por sí, pero además los hace muy visibles en su hábitat natural. Y lo usan para defenderse.

    A esta estrategia se la conoce como aposematismo. Es muy común en insectos, animales que utilizan

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  • Los soleados mares de Titán captados por Cassini

    Cassini envía una imagen del Sol reflejándose en el mar de Kraken de Titán

    El Sol reflejado en el mar de Kraken de Titán - Cassini/JPLEl Sol reflejado en el mar de Kraken de Titán - Cassini/JPL

    Han pasado ya algo más de diez años desde que la Sonda Cassini alcanzó la órbita de Saturno y comenzó a enviarnos imágenes y datos del gran planeta anillado y de sus bellos satélites.

    A estas alturas se me han terminado las palabras para describir y alabar el gran trabajo que esta pequeña nave ha realizado, y continúa realizando día a día, desde los fríos alrededores del gigante gaseoso. Cassini es como esos atletas que baten records de velocidad o de altura y cuando crees que ya no pueden sorprenderte más porque siempre ganan, vuelven a dejarte con la boca abierta tras superar una nueva marca.

    Este ha sido nuevamente el caso de unas imágenes de Titán publicadas hace un tiempo por el equipo del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA y que esta semana ha vuelto con fuerza a los medios especializados.

    Mares soleados en Titán” titulan esta espectacular imagen aunque tampoco hay que lanzar las campanas al vuelo demasiado pronto y comenzar a organizar el turismo de veraneo en este

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  • Ejemplar de Elysia chloritica en su medio ambiente. (Crédito imagen: LiveScience.com).Ejemplar de Elysia chloritica en su medio ambiente. (Crédito imagen: LiveScience.com).
    Hace unos años oí hablar de un animal absolutamente peculiar, el único del que sabemos que es capaz de alimentarse a la manera de las plantas cuando llegan épocas de escasez, un caracol verde esmeralda llamado Elysis chlorótica. La peculiaridad de este molusco es que es capaz de sustraer los cloroplastos (o plastos) - las fábricas de energía de las plantas - de las algas de las que se alimenta, e incorporarlos a su propio metabolismo para que prosigan realizando la fotosíntesis en su propio beneficio.

    Los científicos están muy interesados en entender este mecanismo de transferencia horizontal de genes entre especies distintas. De hecho si fuéramos capaces de obrar el mismo truco, podríamos incorporar a nuestro genoma (por ejemplo) los genes que permiten que una salamandra regenere un miembro perdido, y de ese modo permitir que nuestros amputados pudieran hacer brotar un nuevo brazo de su muñón. Aún queda un largo trecho hasta lograr algo así, pero para empezar, un nuevo estudio sobre

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  • Imagen: Wikimedia CommonsImagen: Wikimedia Commons

    Estamos tan acostumbrados a pensar en nosotros mismos como entes individuales que el hecho de que existan células de otras personas viviendo dentro de nosotros nos resulta de lo más chocante. Pero se trata de un fenómeno conocido desde hace tiempo en ciencia y bautizado como Microquimerismo, que consiste básicamente en la existencia dentro de nuestro organismo de células de otros individuos con una carga genética diferente.

    La primera vez que se documentó este hecho fue al descubrir que en la sangre de las mujeres que acababan de dar a luz había células que contenían el cromosoma 'Y' en su núcleo. Dado que este cromosoma es propio de los varones, parecía obvio que estas células no eran de la propia mujer sino que debían tener otra procedencia. Se descubrió entonces que algunas de las células de los hijos varones pasan a la madre durante la gestación a través de la placenta y que incluso se producen este tipo de intercambios entre hermanos gemelos.

    Uno de los descubrimientos más

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  • Fotografía de infrarrojos del guepardo del Sahara.<br /><i>Crédito: Farid Belbachir/ZSL/OPNA</i>
    Un desierto no parece el sitio más prometedor para encontrar ninguna especie interesante. Vaya, tendemos a pensar que no es más que un gran espacio vacío. Y sin embargo, tienen una muy interesante biodiversidad. Un ejemplo de ello es el guepardo del Sahara, del que recientemente se han conseguido las primeras imágenes.

    Como suele ocurrir en estos casos, obtener fotografías de este animal no ha sido sencillo. Ha hecho falta desplegar una red de cámaras de fototrampeo. Se trata de aparatos que disparan fotos de manera automática cuando detectan algún animal.

    Gracias a estas imágenes se ha podido saber algo más de uno de los carnívoros más desconocidos del planeta. El guepardo del Sahara (Acinonyx jubatus hecki) es prácticamente un desconocido tanto para el público general como para la ciencia.

    Y por buenos motivos. Primero, porque son pocos. Siempre lo han sido, aunque ahora están peor que nunca. A penas quedan 250 individuos. Que además se reparten un territorio muy extenso. Tampoco

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  • Hace tan solo unos días les hablábamos en este mismo blog de las buenas noticias que nos llegaban desde la India en su labor para la recuperación del maravilloso tigre de Bengala. Sin embargo no podemos trasladar esta alegría a otras partes del planeta puesto que a día de hoy aún tenemos infinidad de especies amenazadas de extinción por culpa de la destrucción de su hábitat o de prácticas tan absurdas en la actualidad como la caza ilegal.

    En África, hogar de un enorme abanico de especies únicas en la Tierra, todavía persisten determinadas creencias y supercherías absurdas que las ponen en peligro. A pesar de los esfuerzos de muchos de los países africanos el dato es alarmante: Desde el 2002 la caza furtiva de elefantes y rinocerontes ha mermado su población un 63% en apenas diez años.

    La razón es principalmente el comercio ilegal con sus apéndices más preciados, el marfil de los colmillos en el caso del elefante y el cuerno hecho de pelo de rinoceronte para satisfacer las

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  • Saber cuándo nos vamos a morir parece el argumento de una película de ciencia-ficción. Pero como ocurre muchas veces, la ciencia real avanza hasta alcanzar a la fantasía. En un artículo reciente se explica un mecanismo para medir, gracias a un “reloj molecular”, nuestra “edad genética”. Y con compararla con nuestra edad real, podemos saber cuánto nos queda de vida.

    Antes de entrar en detalle a explicar el artículo, conviene dejar claro algo. Este tipo de investigaciones suelen despertar debates, en su mayoría bastante acalorados. Para evitarlos en lo posible, el equipo de investigación responsable de la publicación ha realizado cuatro estudios independientes. Y también ha incluido factores como la diabetes, si la persona es fumadora, y otras cuestiones que se sabe reducen la esperanza de vida.

    Bien, pero ¿en qué se basan los investigadores? Lo que han estudiado es un proceso conocido como metilación del ADN. A lo largo de nuestra vida, de manera natural, a nuestro genoma se van

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  • Imagen: Danny (Flickr, CC)Imagen: Danny (Flickr, CC)

    La idea de que nuestra intuición es un arma más poderosa que la reflexión ha cobrado fuerza en los últimos años, impulsada por autores como el cuestionado Malcolm Gladwell, que dedicó su obra "Blink" a elogiar la "inteligencia intuitiva", o el español Eduard Punset, que insiste en la defensa de la inteligencia emocional frente a la razón. Algunos neurocientíficos ya habían señalado la inconsistencia de algunos de los argumentos en defensa de la intuición, pero el metanálisis presentado por un equipo de investigadores holandeses hace unos días puede ser la puntilla definitiva.

    Los defensores de la intuición aseguran que nuestro cerebro es capaz de tomar decisiones por nosotros a nivel inconsciente que son mejores que las que racionalizamos y se conoce técnicamente como "ventaja del pensamiento inconsciente" (UTA, por sus siglas en inglés). En un trabajo publicado en la revista Judgement and Decision Making y reseñado por Nature, los científicos presentan un análisis estadístico de los

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