Ciencia curiosa
  • Cómo un joven de 20 años va a cambiar el mundo limpiando toda la basura de los océanos

    Boyan Slat ha creado una empresa y diseñado un sistema para sacar del agua toneladas de plásticos

    Ilustración del sistema ideado para eliminar los plásticos del mar (THE OCEAN CLEANUP/AFP/Archivos | -)Ilustración del sistema ideado para eliminar los plásticos del mar (THE OCEAN CLEANUP/AFP/Archivos | -)Que hemos convertido los océanos en vertederos no es ninguna noticia nueva. El ser humano lo lleva haciendo desde el principio de los tiempos. Pero en tiempos más recientes, el incremento en el uso de plásticos ha hecho que el problema sea mucho mayor.

    El próximo verano, un joven de 20 años pondrá en marcha un proyecto que pretende acabar con esta situación. Boyan Slat, que así se llama el CEO de “The Ocean CleanUp”, ha creado un nuevo sistema, que es barato y eficiente, para terminar definitivamente con la basura en nuestros mares.

    O si no acabar, al menos paliar. La idea es limpiar los mares del planeta de la enorme cantidad de plástico que se acumula en ellos, flotando sobre sus aguas. No sólo porque queden feo, si no por el impacto ambiental que estas sustancias tienen.

    Como todo buen proyecto, tiene un objetivo muy grande, tal vez incluso irrealizable: sacar del mar la mitad de la Gran Isla de Basura, que se encuentra entre Hawái y Japón. Bastaría con recuperar esa cantidad para

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  • La repentina pérdida de hielo en la Antártida afecta el campo gravitatorio de la Tierra

    Datos del satélite CryoSat de la ESA confirman la aceleración del deshielo en una zona que hasta ahora parecía estable

    Que las emisiones de gases invernaderos provocadas por la acción del hombre están elevando la temperatura de nuestro mundo es algo que ya casi nadie duda. La última prueba de los cambios que está sufriendo el planeta nos llega de una región de la Antártida que previamente se había mantenido estable. Ahora, los científicos han descubierto una pérdida de hielo en esa área tan grande y repentina que está incluso provocando pequeños cambios en el campo gravitatorio de la Tierra.Sistema de glaciares en la Isla Livingstone descargando hielo al océano cerca de la Antártida. (Crédito imagen: doctora Alba Martín Español/Universidad de Bristol).Sistema de glaciares en la Isla Livingstone descargando hielo al océano cerca de la Antártida. (Crédito imagen: doctora Alba Martín Español/Universidad de Bristol).

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    Desde el cielo, gracias a los satélites, los científicos pueden medir con una exactitud asombrosa los cambios en el grosor de las grandes masas heladas de los polos. El satélite CryoSat de la ESA, desde su atalaya de 700 km de altura por ejemplo, acaba de ofrecer datos preocupantes sobre una región en el sur de la Península Antártica que los científicos consideraban estable hasta hace unos pocos años.

    El doctor Bert Wouters, de la

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  • ¿Pueden las hormigas acabar con los atascos del tráfico?

    La manera en que las colonias de estos insectos se auto-organizan pueden servir para regular el tráfico de manera más eficiente

    Fila de hormigas. ( Por Filipe 'shello' Rodrigues vía Flickr)Fila de hormigas. ( Por Filipe 'shello' Rodrigues vía Flickr)Las hormigas siempre han despertado mucho interés entre los biólogos. Especialmente por su comportamiento, por sus estructuras sociales – pertenecen al grupo de las especies eusociales, junto con abejas y similares. En parte por lo que podemos aprender de ellas. Por ejemplo, sobre cómo regular el tráfico, que es lo que se explica en un artículo reciente.

    La forma en que estos insectos organizan y gestionan las rutas de entrada y salida de los hormigueros no se basa en reglas y leyes, obviamente. Se trata de un proceso conocido como autoorganización. En base a pequeñas interacciones entre partes del sistema – en este caso, hormigas individuales – surgen patrones a nivel más global.

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    ¿Y esto tiene algún significado para el tráfico? Según proponen algunos autores, simplemente al entender cómo las hormigas consiguen no quedarse paradas y provocar atascos, podríamos sacar ideas para nuestras carreteras.

    La idea de la

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  • La cocaína programa al cerebro para recaer

    Los cambios que produce la droga en nuestras neuronas provocan que sea mucho más sencillo volver a consumir en condiciones de estrés. Un equipo de científicos ha revelado por primera vez este mecanismo.

    Imagen: NIMHImagen: NIMH

    Los cambios que produce la cocaína en el cerebro de la persona adicta son tan profundos que lo introducen en una especie de espiral que lleva a nuevas recaídas. El equipo de Peter McCormick, de la Universidad de Anglia del Este (Inglaterra), presentaba hace unos días en la revista Journal of Neurosience los resultados de una investigación que muestra los detalles de este mecanismo.

    Lo más interesante del estudio es que conocer estos detalles puede ayudar a diseñar estrategias que eviten que las personas vuelvan a consumir la droga y esquiven el mecanismo molecular por el que la cocaína programa al cerebro para recaer. El trabajo, realizado con ratas, muestra que los neurorreceptores responsables del estrés y de la recompensa establecen una siniestra relación, de forma que el individuo es más propenso a necesitar consumir cuando se encuentra alterado.

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    "Hemos mostrado que la cocaína interrumpe la

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  • La viagra puede ayudar a luchar contra la malaria

    Gracias a este medicamento, se evitaría una parte importante del ciclo del parásito

    Esquema de la acción de la Viagra sobre la infección de malaria.<br /><br />Credit: © Catherine LavazecTodo lo que se explica en un artículo reciente sobre la lucha contra la malaria se podría resumir en una sola frase, que da una idea un poco soez. La Viagra podría acabar con la parte sexual del parásito, al poner dura la membrana de los glóbulos rojos. Pero más allá de la frase, más o menos afortunada, hay un descubrimiento interesante.

    En la lucha contra las infecciones, hay que combatir en dos frentes. Por una parte, evitar que más gente coja la enfermedad. En el caso de la malaria, evitar las picaduras de insecto que inyectan el parásito en la sangre. Pero también hay que evitar que la enfermedad se propague, que llegue a los mosquitos.

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    El ciclo de vida del protozoo que causa la malaria es muy complejo. Pero simplificando mucho, podríamos resumirlo así: tiene una fase asexual, que se desarrolla en el mosquito y que es la que este insecto nos inyecta; y otra fase, conocida como gamética o sexual, que se

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  • Cómo controlar el brazo de otra persona con tu mente

    El neurocientífico Greg Gage realiza una pequeña demostración con dos voluntarios para mostrar las potencialidades de la electrofisiología. Un sencillo interfaz permite mover el brazo de una persona con el pensamiento de otra.

    Imagen: TEDImagen: TED

    La tecnología para comprender cómo funciona el sistema nervioso avanza a pasos agigantados, tanto que ya es posible construir equipos portátiles que consigan hacer cosas hasta hace poco impensables, como manejar el cuerpo de una persona con la mente de otra.

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    El dispositivo que presenta el neurocientífico Greg Gage en la siguiente charla TED es en realidad bastante sencillo. La idea - no hace falta saber inglés para captarlo - es sacar a dos voluntarios, registrar la señal del nervio motor de la chica cuando encoge el brazo y aplicar unos electrodos en el brazo del chicho que estimulan el mismo nervio. Lo mejor es verlo:

    Cuando nuestro cerebro da la orden al brazo para moverse, la señal nerviosa viaja por la espina dorsal hasta el nervio motor. Este estímulo es fácil de registrar porque los nervios están a un nivel bastante superficial, de la misma forma que es fácil estimular el mismo nervio desde

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  • NASA y ESA probarán un sistema de desvío de asteroides en 2022

    Las sondas AIM (ESA) y DART (NASA) trabajarán conjuntamente para determinar la fuerza necesaria

    Fotograma de la película Armageddon (1998) dirigida por Michael Bay.Fotograma de la película Armageddon (1998) dirigida por Michael Bay.En el mundo del cine, para desviar un asteroide del tamaño de Texas en curso de colisión con la Tierra, lo único que tienes que hacer es contratar a Bruce Willis y su equipo de prospectores de petróleo y mandarlos al espacio con unas cuantas bombas atómicas.

    Lamentablemente, si algún día la Tierra se enfrenta a un Armageddon real, no habrá muchas opciones tecnológicas que previamente hayamos comprobado con las que intentar evitar el desastre. Por ello la NASA y la ESA diseñan conjuntamente misiones estratégicas, con las que pretenden poner a prueba su capacidad real para alterar el rumbo de un asteroide que amenace seriamente a la Tierra. Con el nombre de AIDA (siglas en inglés para "Evaluación de Desvío de Impactos de Asteroide") ambas agencias planean la primera prueba para el año 2022.

    La Agencia Espacial Europea comenzó a diseñar su parte del proyecto AIDA, al que llaman AIM (Misión de Impacto en Asteroide) en marzo de 2015. La sonda AIM viajará hasta el sistema doble de asteroides

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  • Los virus también pueden protegernos

    La acción de ciertos virus sobre nuestro cuerpo nos ayuda de un modo similar a como lo hace la “flora bacteriana”

    Reconstrucción de un bacteriófago, virus que atacan a bacterias y que tenemos habitualmente en nuestras mucosas.Reconstrucción de un bacteriófago, virus que atacan a bacterias y que tenemos habitualmente en nuestras mucosas.De los virus sabemos el daño que pueden hacer. Desde simples catarros hasta enfermedades mucho más graves – algunos tipos de leucemia y otros cánceres están provocados por virus, y no olvidemos el SIDA. A nadie se le ocurriría que puedan aportarnos algo positivo. Bueno, a alguien sí: a un grupo de expertos, que lo explican en un artículo reciente.

    Antes de entrar en las conclusiones, resulta interesante explicar cómo se ha llegado a las mismas. Se trata de lo que en ciencia se conoce como un artículo de revisión. Los autores de la publicación han estudiados, buceado, en la literatura científica, y gracias a ello pueden dar una visión de conjunto.

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    Que supone un cambio interesante en la idea que tenemos sobre los virus. Porque resulta que sí que nos ofrecen cosas positivas. Por ejemplo, nos ayudan a protegernos de infecciones. De dos maneras, por una parte mejorando nuestro

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  • ¿Por qué casi nunca enfermamos en verano?

    Un nuevo estudio revela que hasta un 25% de nuestro ADN varía su actividad en función a las estaciones

    Verano, la mejor estación para olvidarnos de los resfriados, gripe, etc. (Crédito Media.zenfs.com).Verano, la mejor estación para olvidarnos de los resfriados, gripe, etc. (Crédito Media.zenfs.com).¿Te has preguntado alguna vez por qué no solemos ponernos enfermos en verano? El hecho de que la palabra resfriado contenga la raíz "frío" no es algo casual. La respuesta puede sorprenderte, pero el hecho es que nuestros genes cambian con las estaciones, exactamente igual que le sucede al clima.

    Durante el invierno nuestros cuerpos elevan los niveles de actividad de varios genes relacionados con la inflamación, lo cual provoca las reconocibles señales de hinchazón y malestar, trucos ambos que nuestro sistema inmune emplea para protegernos contra la gripe y los resfriados. De hecho, un estudio recientemente publicado en Nature indica que casi el 25% de nuestro ADN varía de forma significativa con las estaciones.

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    Y es que un reciente estudio realizado por investigadores del Laboratorio Wellcome Trust de Diabetes e Inflamación (Departamento de Medicina Genética) acaba de descubrir las causas por las que en verano todos

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  • Revierten el pico de embriones de pollo en hocicos de dinosaurio

    Simplemente modificando las proteínas generadas por dos genes, investigadores crean embriones de dino-pollo

    Cráneos de pollo (izqda), caimán (dcha) y el del experimento (medio). (Crédito: LiveScience).Cráneos de pollo (izqda), caimán (dcha) y el del experimento (medio). (Crédito: LiveScience).

    Hace unos 65 millones de años, cuando la era de los dinosaurios llegó a su fin abruptamente con el impacto del asteroide de Chicxulub, en realidad no todos los saurios desaparecieron. Los pájaros, o dinosaurios aviares, siguen presentes hoy en día en todos los continentes y existen al menos el doble de especies de aves que de mamíferos. El vínculo entre estas criaturas emplumadas del presente y sus predecesores está tan presente, que un reciente estudio genético acaba de convertir el pico de unos embriones de pollos, en un hocico similar al de los extintos Velociraptores.

    Bhart-Anjan Bhullar es un paleontólogo y biólogo del desarrollo de la Universidad de Yale que estudia el modo en que las aves desarrollaron el pico a partir de unos pequeños huesos presentes en la punta del maxilar superior de la mayoría de los animales, llamados premaxilares. Segím Bhullar, el pico es una parte crucial del sistema alimentario del ave, y es además el componente del esqueleto que más se ha

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