Ciencia curiosa
  • La Galaxia de AndrómedaLa Galaxia de Andrómeda

    A finales de mayo el veterano divulgador (y licenciado en física por el MIT) Dennis Overbye aprovechó el revuelo creado en esos días por una supuesta explosión de rayos gamma detectada por el satélite Swift de la NASA en nuestro patio trasero: la galaxia de Andrómeda, para escribir un interesante artículo en el New York Times acerca de cómo el destino de nuestra propia galaxia y el de Andrómeda están inexorablemente unidos. ¿Sabías que dentro de 2.000 milones de años ambas colisionarán? Aunque en realidad lo de "colisionar" es un decir, ya que en teoría ambas moles pasarán la una por entre la otra sin tocarse, como fantasmas colosales, iniciando una danza en remolino que terminará por fusionarlas en una sola mega-galaxia.

    Finalmente la noticia de la explosión de rayos Gamma resultó falsa, pero Overbye disfrutó viendo como las redes sociales se llenaban de referencias al objeto Messier 31 (o abreviado M31) que es como los astrónomos se refieren a esta galaxia, la más próxima a la

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  • Fila de hormigas. ( Por Filipe 'shello' Rodrigues vía Flickr)Fila de hormigas. ( Por Filipe 'shello' Rodrigues vía Flickr)
    La primera imagen que a muchos se nos viene a la cabeza cuando pensamos en hormigas es esa fila tan bien ordenada de estos pequeños insectos, en los que unos van hacia alguna fuente de comida, y otros vuelven al hormiguero. Siempre de una manera eficiente y sin molestarse unas a otras. Pero, ¿cómo lo consiguen? ¿Cómo son capaces las hormigas de encontrar la comida, avisar al resto de la colonia y organizar el trabajo de una manera tan eficaz?

    La respuesta aparece en un artículo reciente. En pocas palabras, este trabajo explica cómo estos insectos son capaces de generar orden a partir del caos. Y lo hacen mediante un proceso conocido como auto-organización. Pero claro, dicho así tampoco se entiende muy bien.

    Lo mejor es detallar las conclusiones del trabajo. Es importante decir que la explicación que se da en el artículo no es completamente novedosa. La mayor parte ya se sabía, pero los investigadores han incluido dos cuestiones más, que ayudan a entender todo el proceso.

    La secuencia es

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  • Fotografía de la especie Amblyopsis hoosieri, descubierta en una cueva de Kentucky. Crédito: Matthew Niemiller; CC-BY 4.0A pesar de lo que se pueda pensar, en los largos sistemas de cuevas subterráneas hay vida. Y no sólo microbiana. La biodiversidad en este tipo de hábitats es relativamente amplia y siempre que se encuentra una especie nueva da sorpresas. En el último caso, un pequeño pez con la particularidad de tener el ano justo detrás de la cabeza.

    La nueva especie, denominada Amblyopsis hoosieri tiene otras muchas características que son prácticamente iguales en todos los organismos que viven en cuevas. Es de pequeño tamaño, y casi incoloro. La talla reducida se explica por la falta de comida, y la de color...porque en un ambiente casi por completo oscuro, ¿de qué serviría gastar esfuerzo en tener color?

    Sin embargo, el rasgo más curioso tiene que ver con la vista. La especie recién descubierta carece de ojos por completo. No existen ni siquiera restos vestigiales, al menos que se puedan apreciar a simple vista. Pero su primo evolutivo más cercano, en cambio, sí que tiene ojos.

    Cerca del lugar

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  • No... Ganar al ajedrez no es suficiente para que una máquina sea inteligenteNo... Ganar al ajedrez no es suficiente para que una máquina sea inteligente

    La inteligencia es quizá uno de los conceptos más difíciles de definir. Utilizamos a diario esta palabra pero no sabríamos identificarla exactamente con una cualidad en concreto. Quizá con un conjunto de habilidades unidas como una buena memoria, una alta creatividad, facilidad para asociar ideas y vislumbrar resultados… Si además hablamos de “otros” tipos de inteligencia el concepto crece y se hace aún más difuso… inteligencia emocional, inteligencia social, inteligencia artificial…

    Cuando decimos que alguien es inteligente podemos tener más o menos claro a qué nos referimos. Si hablamos de animales inteligentes, también puede ser sencillo puesto que sin ir más lejos en este Cuaderno de Ciencias hemos asistido a conductas ciertamente inteligentes como la de los cuervos de Nueva Caledonia, por citar solo algunas… Pero cuando hablamos de máquinas, la línea se difumina y cada vez es más complicado saber de qué estamos hablando.

    Evidentemente tienen más memoria que nosotros, son más

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  • ¡Uuaaah! Si quieres ser como Lee, lee

    Pertenezco a esa generación que se vio todas las películas de artes marciales del mundo. Y siempre que terminaba de ver una, salía a la calle y me liaba a puñetazos con todo lo que se movía, y también con lo que estaba quieto (me dejé los nudillos más de una vez con paredes y árboles). Los que vivimos fascinados por Bruce Lee recordamos especialmente uno de sus golpes más característicos, que después he sabido que se llamaba "puñetazo de una pulgada", el golpe seco y certero que Lee asestaba a sus rivales desde muy cerca, con muy poco recorrido. Pero en apenas unos centímetros el movimiento de su puño resultaba letal.

    Como tampoco soy un experto en artes marciales, consulto lo que dice Wikipedia sobre el golpe de una pulgada y me encuentro algún párrafo maravilloso. "En el show de televisión Stan Lee's Superhumans", apuntan, "el monje Shaolin Shi Yan Ming demostró su puñetazo de una pulgada en un maniquí de pruebas de choque. Las pruebas mostraron que era 1,7 veces más dañino que un

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  • Eyección de masa coronal capaz de engullir 35 Tierras
    El nuevo satélite de la NASA llamado IRIS (por sus siglas en inglés Espectrógrafo para la Observación por Interconexión de Región) lanzado el pasado 27 de junio de 2013, acaba de grabar con sus cámaras la primera Eyección de Masa Coronal (CME) clara emitida por el sol desde que su "pequeña misión de exploración" (como la describen en la NASA) se pusiera en marcha. La cantidad de plasma emitida al espacio durante esta CME habría bastado para engullir a 35 planetas Tierra.

    Según puedo leer en la web de la NASA, el campo eyectado que se aprecia en la imagen (y en el vídeo que anexamos) tiene una anchura aproximada de cinco Tierras y una altura de siete Tierras y media. La CME fue captada el pasado 9 de mayo de este 2014.

    Para que el satélite IRIS se centre en ciertas áreas del sol y no en otras, debe recibir instrucciones al menos con un día de adelanto. De este modo, podéis imaginar que para captar una CME con la del vídeo hace falta que los técnicos hagan suposiciones acertadas en

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  • Drones de la próxima generaciónLos ingenieros llevan más de una década apostando por el biomímesis (el proceso de tomar las cualidades de los organismos vivos y emplearlos en el diseño) para encontrar soluciones a problemas complejos. Después de todo ¡Quién mejor que la naturaleza! y sus 3.400 millones de años de constante prueba y acierto, para encontrar soluciones imaginativas para casi todo de la mano de su principal herramienta: la selección natural. Así que si buscamos máquinas precisas que nos den información - por ejemplo - de las condiciones climáticas en los densos bosques pluviales del trópico, donde avanzar un metro a golpe de machete resulta agotador y donde solo los mosquitos parecen estar agusto ¿por qué no hacer que esa máquina parezca y se mueva como un mosquito? Dicho y hecho, los drones que están por venir os van a dejar patidifusos.

    Llevo fascinado por la biomímesis varios años, tal vez desde que descubrí que los nipones se inspiraron en el pico del martín pescador para solucionar un problema con

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  • Por Beckmannjan, via Wikimedia CommonsLa pregunta que se responde en un artículo del mes de mayo de la revista Current Biology no es la más habitual entre la gente. Ni siquiera entre los biólogos, ni aún entre los biólogos marinos. Pero no deja de resultar interesante. ¿Cómo consiguen los pulpos no atraparse a ellos mismos con sus tentáculos?

    Los brazos de estos animales están recubiertos de cientos de ventosas. Y estas estructuras son capaces de adherirse a prácticamente cualquier superficie. Menos a ellas mismas, según parece. Un pulpo nunca pega sus propias ventosas a su piel. Porque es, precisamente, en la piel de estos invertebrados donde está el secreto.

    Para entender cómo se ha llegado a esta conclusión hay que explicar el experimento que se ha realizado. Los investigadores partían de un punto importante, y es que cuando se corta un brazo de un pulpo, el apéndice sigue activo durante casi una hora.

    Así que el primer paso era cortar un tentáculo, y ver si el resto de brazos se pegaban a él. Si lo hacían, la respuesta

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  • Imagen de un ctenóforo de la especie Mnemiopsis leidyi. Por Bruno C. Vellutini, via Wikimedia CommonsEl estudio del cerebro es apasionante. Desde cualquier enfoque en que se indague, nunca dejan de aparecer cuestiones asombrosas – y pocos lugares mejores hay para empezar a descubrirlo que el blog de nuestro compañero Antonio Martínez Ron. La última sorpresa que ha dado la ciencia sobre este órgano tiene que ver con su evolución.

    En realidad, si queremos hablar con propiedad nos estamos refiriendo al sistema nervioso. Este tejido únicamente aparece en animales, y es por una parte necesario para que existan – o existamos – estos seres vivos, y por otra una de las razones de su éxito. Pero, ¿dónde está la sorpresa de la que hablábamos? En que, según un artículo científico reciente, ha podido aparecer dos veces a lo largo de la evolución.

    Y esto resulta difícil de explicar. En ciencias se trabaja siempre con el principio de parsimonia: de entre todas las posibles explicaciones, siempre se escoge la más simple. La que requiera menos pasos. En este caso, que el sistema nervioso ha aparecido

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  • Científicos desarrollan una técnica de animación suspendida

    En este rincón de astronomía y exploración espacial de Yahoo hemos tratado en diversas ocasiones los problemas y desafíos que conllevan los viajes espaciales. Uno de los más importantes es sin duda las colosales distancias a las que nos enfrentamos y el poco tiempo que tenemos disponible para recorrerlas.

    En la ciencia ficción este problema se ha intentado resolver principalmente de dos maneras: Naves generacionales capaces de albergar a toda una colonia de seres humanos y en las que serían los descendientes de los primeros viajeros los que terminarían alcanzando el punto de destino, o por otro lado, naves con sistemas de “hibernación o animación suspendida” que permitieran despertar a los tripulantes al llegar al planeta elegido.

    Por supuesto, todo esto aún permanece en el ámbito de la ciencia ficción, aunque a tenor de una noticia aparecida en estos últimos días parece que ya estamos dando los primeros pasos para una de estas dos posibilidades.

    Un equipo de investigadores de las

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