Ciencia curiosa
  • Imagen: J.D. Handcock (Flickr, CC)Imagen: J.D. Handcock (Flickr, CC)

    Imagina que te encuentras en la siguiente situación: estás en el interior de una facultad, en una especie de aula llena de sillas con otros tres compañeros. Después de charlar un rato, suena la alarma de incendios y los cuatro se encaminan hacia el pasillo en busca de la salida. Pero en el camino la cosa se pone fea. Pronto ven humo y algunas llamas, y debajo de un armario que se ha volcado hay un tipo atrapado que les pide ayuda. ¿Qué harías? ¿Pararías a socorrerle arriesgando tu propia vida o saldrías al exterior para ponerte a salvo y esperar que acudan los bomberos?

    Imagen: Zenon et al.Imagen: Zenon et al.

    Esta misma situación es la que vivieron 43 voluntarios (30 de ellos mujeres) a través de un programa de realidad virtual durante el experimento realizado por el investigador italiano Marco Zanon y su equipo. Los científicos pretendían comprender mejor qué aéreas de nuestro cerebro se activan cuando nos comportamos como héroes y ponemos nuestra vida en peligro por los demás. Cada uno de los voluntarios portaba unas

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  • AP Photo/The Canadian Press, Jonathan HaywardAP Photo/The Canadian Press, Jonathan HaywardQue las poblaciones humanas originales, lo que conocemos como “pueblos indígenas” o aborígenes, tienen una relación distinta con la naturaleza no es ninguna sorpresa. Tampoco que sus enfoques pueden ayudar, o ser fundamentales, en una tarea como la conservación de la naturaleza. Lo que ocurre es que no existen demasiados casos en los que la ciencia de la conservación y las culturas tradicionales aúnen fuerzas.

    Pero cuando esto ocurre, los resultados son muy interesantes. Como los que se exponen en un artículo reciente, en el que se explica el estudio realizado por la tribu Heiltsuk de la Columbia Británica, en Canadá. Mediante una serie de técnicas a la vez respetuosas con los animales y con las costumbres de la tribu, pero bien asentadas científicamente, han conseguido explicar los movimientos de la población de osos de la zona, e interpretar su declive.

    ¿Cómo lo han conseguido? Como suele ocurrir, la diferencia está en pequeños detalles. Por ejemplo, en la manera en que se han

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  • Los intersexuales presentan características de mujeres y hombres debido a trastornos en su desarrollo sexual. (Wikimedia Commons)Los intersexuales presentan características de mujeres y hombres debido a trastornos en su desarrollo sexual. (Wikimedia Commons)Crecieron como hombres hasta la adultez y un día, porque así lo decidió el azar, descubrieron que en su interior eran mujeres. Aunque por su rareza los casos suelen saltar a la prensa, muchos intersexuales viven discretamente entre nosotros. Los rodea una sociedad que limita la definición de género al sexo biológico y excluye, por colectiva ignorancia, a estas personas nacidas en una suerte de "tierra de nadie" en el campo de los cromosomas.

    La mujer oculta

    Al estadounidense Steve Crecelius le dijeron a los 17 años que caminaba como un marica. Pero luego vivió feliz como hombre, se casó y tuvo seis hijos. Cerca de los 60 le detectaron un cálculo en el riñón. En la sala de urgencias le practicaron un ultrasonido y entonces descubrió que sus pasos de adolescente no andaban del todo alejados de la verdad: en su interior era una mujer.

    Crecelius, renombrado Stevie, asumió su nueva identidad femenina y al menos hasta 2012, cuando el reporte apareció en los periódicos de Estados Unidos, se

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  • Durmiendo poco y mal en San Fermín... ¿De qué se acordará después?Durmiendo poco y mal en San Fermín... ¿De qué se acordará después?

    Imagina que eres testigo de un asesinato y que no has podido dormir nada por culpa de los nervios, por la propia situación o por estar varias horas esperando en la Comisaría de Policía esperando a testificar… Pues bien, según los últimos estudios científicos, es muy probable que tus recuerdos no solo sean inexactos sino que es posible que sean completamente falsos…

    Últimamente hemos publicado en este mismo Cuaderno de Ciencias diversos artículos sobre la importancia de dormir bien para asentar y organizar los recuerdos creados durante el día. Sin embargo, los nuevos estudios aún van más allá y han comprobado que durante esas necesarias horas de sueño, nuestro cerebro no solo se dedica a reafirmar los recuerdos sino que es capaz de estructurar las conexiones sinápticas necesarias para crear nuevas ideas, conceptos y recuerdos.

    Estas funciones son necesarias y beneficiosas, pero también ofrecen otra cara de la moneda cuando no dormimos bien o directamente estamos faltos de sueño. Y es

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  • Un lince ibérico., especie en peligro de desaparecer. (Materia)Un lince ibérico., especie en peligro de desaparecer. (Materia)

    En Biología de la Conservación se lleva utilizando desde hace tiempo un concepto: la sexta extinción. Se trata de un término más divulgativo que científico, que se utiliza por ser bastante explícito y evocativo. La sexta extinción masiva, provocada por el hombre. Sin embargo, en un artículo reciente publicado en Science – una de las revistas científicas más prestigiosas del mundo – se apoya esta hipótesis con datos reales.

    Según se explica en la publicación, la tasa de extinción – la velocidad con la que desaparecen las especies – es mucho mayor que en ningún otro momento de la historia de la Tierra. Desde aproximadamente el año 1.500 de nuestra era, 320 especies de vertebrados terrestres han desaparecido.

    Pero, ¿qué está causando este declive? La respuesta que dan los investigadores es sencilla, y devastadora. El ser humano, bien por acción directa – como la caza – o indirecta está detrás de estas desapariciones. De hecho, los autores del estudio han buscado un término más correcto – y

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  • Cada vez más estudios científicos apoyan la siesta - Imagen La informacionCada vez más estudios científicos apoyan la siesta - Imagen La informacion

    Durante mucho tiempo la tradicional “siesta” se ha considerado como algo típico de España o relacionado a un determinado tipo de cultura mediterránea. Incluso en algunos países se mira despectivamente esta práctica como un ejemplo de pereza o desgana que en determinadas ocasiones se nos achaca a los españoles.

    Sin embargo durante los últimos años multitud de estudios han demostrado las ventajas de este saludable hábito de dormir tras la comida y no solo eso sino que en los últimos meses incluso existen investigaciones que confirman que la siesta no tiene solamente un elemento cultural o tradicional, sino que se ha descubierto que fisiológicamente nuestro propio cuerpo nos pide un sueñecito a media tarde

    Con la últimas investigaciones en la mano y vistos los estudios y pruebas que siguen apareciendo durante estos años, no solo se está demostrando que la siesta es beneficiosa, sino que muchos de los países que aún miran con desdén esta práctica deberían ir replanteándose sus

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  • Un carguero afronta una ola gigante en el Golfo de Vizcaya, foto tomada en 1940Un carguero afronta una ola gigante en el Golfo de Vizcaya, foto tomada en 1940

    Durante siglos los relatos y testimonios de algunos marineros hablaban de un tipo de ola que surgía de repente en el mar que, sin saber de dónde había salido, se levantaba hasta tapar el horizonte y era capaz de destrozar a cualquier barco por muy grande que fuese.

    Se les conoce con muchos nombres, ola vagabunda, ola monstruo, ola gigante… Sin embargo, hasta hace muy poco no eran más que un mito que circulaba de taberna en taberna, de puerto en puerto… nada más que una leyenda marinera.

    Imagen tomada desde el Stolt SurfImagen tomada desde el Stolt Surf

    En 1977 un petrolero llamado Stolt Surf encontró una gigantesca ola mientras atravesaba el Pacífico. Rápidamente, uno de los ingenieros a bordo, cogió su cámara de fotos y capturó una imagen en la que se observa una gigantesca pared de agua que posteriormente se estimó en algo más de 20 metros de altura.

    Pero la prueba definitiva iba a llegar en la mañana del 01 de enero de 1995, cuando los trabajadores y técnicos de la plataforma petrolera de Draupner en el Mar del Norte asistieron boquiabiertos a un

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  • Imagen de mayo de 2014 facilitada por Scott and Julie Brusaw. Ante ellos un prototipo de aparcamiento construido en Sandpoint, Idaho. (Fuente: AP/Solar Roadways)Imagen de mayo de 2014 facilitada por Scott and Julie Brusaw. Ante ellos un prototipo de aparcamiento construido en Sandpoint, Idaho. (Fuente: AP/Solar Roadways)

    Scott Brusaw es un ingeniero eléctrico estadounidense preocupado por el medioambiente y con alma de inventor. Cuando hace unos años su mujer Julie salió deprimida del cine tras ver el documental "Una verdad inconveniente" realizado por el ex vicepresidente de los EEUU, Al Gore, Scott decidió que podía aplicar sus conocimientos para combatir el calentamiento global.

    Hoy, tras haber fundado la empresa Solar Roadways que fabrica pavimentos energéticos con paneles solares hexagonales sobre los cuales se puede circular, y tras convertir su idea en un fenómeno viral gracias al apoyo de las redes sociales y de algunos famosos, su sueño de reformar las autopistas para que generen energía está un poquito más cerca.

    Scott, que ya tiene prototipos instalados a pequeña escala, defiende la utilidad de sus paneles, que pueden soportar el trajín de vehículos grandes y pequeños, y también las inclemencias del tiempo, mientras generan electricidad.

    Según él, su idea tiene algo que contenta a todo el

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  • El rover Curiosity prosigue su exploración del suelo marciano haciendo descubrimientos sorprendentes. El pasado 25 de mayo por ejemplo, el robot de la NASA se topó con dos meteoritos (los primeros que descubre) compuestos principalmente de hierro, uno de los cuales - llamado "Lebanon" - mide dos metros de largo. El más pequeño ha recibido el nombre de "Lebanon B".

    En la primera foto de la galería (arriba), apreciarán una especie de "nube" con relieves redondeados sobre la roca Lebanon. Se trata de una vista más detallada tal cual fue captada por el instrumento Chem-Cam del Curiosity, que finalmente se ha colocado superpuesta a la imagen original del meteorito. Chem-Cam es una cámara de alta resolución capaz de analizar la composición química de las rocas. Gracias a esta cámara se descubrieron cavidades angulares extrañas en la superficie de Lebanon.

    ¿Qué provocó esas cavidades? Los técnicos creen que pueden deberse a la erosión actuando especialmente en las zonas límites entre el

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  • Imagen: LoveDigitalPhotography / YoutubeImagen: LoveDigitalPhotography / Youtube

    Se llama la ilusión de la cara hueca y explota una de las propiedades más conocidas de nuestro cerebro: completar lo que ve en función de lo que está habituado a ver. La ilusión consiste en una máscara que tiene pintada una cara por su lado convexo (el que sobresale) y otra por el cóncavo (el interior). Cuando vemos la imagen, y aunque sepamos dónde está el truco, no podemos evitar que la parte hueca de la máscara nos parezca una cara que sobresale. Es un truco muy potente.

    [IMPORTANTE: para entenderlo hay que ver el video]

     Ahora bien, desde hace unos años los neurocientíficos han comprobado que determinado tipo de pacientes, aquellos que padecen esquizofrenia, son incapaces de ver el truco. De alguna manera, sus procesos cerebrales difieren del resto y no caen en el engaño en el que caemos todos los demás, hasta el punto de que en algunos casos se ha utilizado esta ilusión visual para reforzar un diagnóstico. ¿Cuál es la causa de esta diferencia?

    Para comprobarlo, el equipo de

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