Ciencia curiosa
  • El pequeño diamante analizado contiene ringwoodita (via LiveScience)

    Al principio no vi nada. Acostumbrados mis ojos a la oscuridad, cerráronse bruscamente al recibir la luz. Cuando pude abrirlos de nuevo, quedéme más estupefacto que maravillado. […] Una vasta extensión de agua, el principio de un lago o de un océano, prolongábase más allá del horizonte visible.

    Estás eran las palabras del profesor Otto Lindenbrock, en la legendaria novela Viaje al centro de la Tierra, al encontrarse con un inmenso mar en las profundidades del planeta.

    Evidentemente, la novela de Julio Verne sigue siendo ciencia ficción pero no deja de ser curioso que una noticia aparecida en estos últimos días apunte a la verdadera existencia de grandes acumulaciones de agua en el interior de la Tierra… estoy seguro de que el inmortal escritor de Nantes esbozaría una pícara sonrisa si hoy estuviese con nosotros.

    Un estudio publicado en la Revista Nature confirma la existencia de un interesante mineral llamado “Ringwoodita” en el interior de un diamante encontrado en el estado

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  • Serpiente voladora. (Wikimedia Commons)Para aquellas personas que tengan miedo a las serpientes, enterarse de que hay algunas que vuelan puede resultar muy desagradable. Bien es cierto que no “vuelan” en sentido estricto, sino que planean al lanzarse desde las ramas de los árboles, pero aún así no es una visión muy alentadora. Pero ¿cómo consiguen estos animales planear? La respuesta a esta pregunta la dan en un artículo reciente.

    A lo largo de la evolución distintas estirpes animales han desarrollado la capacidad de planear. Sin embargo, sólo un pequeño grupo de serpientes lo ha conseguido sin tener apéndices. No tienen ni alas, ni brazos o piernas que les permitan aumentar su superficie para planear.

    Y no estamos hablando simplemente de dejarse caer sin hacerse daño. Las tres especies de serpientes planeadoras del género Chrysopelea son capaces de mantenerse en el aire durante un periodo sorprendente de tiempo. Llegan a desplazarse más de 30 metros de distancia. Y una de ellas, llamada Chrysopelea paradisi, incluso es

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  • Prueba de alergia. (Wolfgang Ihloff/Wikimedia Commons)Según se va acercando la primavera, empiezan a salir noticias sobre alergias y niveles de pólen en el aire. Y casi siempre en el mismo sentido, diciendo que la temporada será la peor para los alérgicos. A veces se matiza ligeramente – “la peor de las últimas décadas” - pero otras muchas no. Pero ¿hay algo de verdad detrás de esto?

    Lo más curioso de este caso es que ocurre en gran parte del mundo. Por todo el planeta se califica a la siguiente primavera como la peor para los alérgicos. Y por mucho que todos los ecosistemas de la Tierra estén interconectados, esto parece muy poco probable, y a nivel científico resulta increíble. Así que no parece muy cierto.

    Los especialistas – tanto biólogos ambientales como alergólogos y otros técnicos relacionados – tienen métodos para predecir si la siguiente primavera va a venir con grandes cargas de pólen o no. Entre los factores que afectan a la producción de estos alérgenos están las temperaturas durante el invierno, las lluvias que se hayan

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  • Huevo de piojo, Pediculus humanus capitis, adherido a un cabello humano. Crédito Sociedad Entomológica de los EE.UU.Es uno de esos recuerdos infantiles que todos atesoramos y que aún de vez en cuando me provoca picores. Regularmente, las plagas de piojos llegaban a las aulas de los colegios - aún lo hacen - y las maestras avisaban a nuestros padres con la clásica nota: "Ojo, en la clase hay piojos". Y allá que se iban nuestras madres en procesión a la farmacia. ¿Quién con cierta edad, no ha cantado alguna vez aquello de "Filvit champú, Filvit mamá, porque más vale Filvit que tenerse que rascar"? Lástima que entonces no hubieramos sabido del trabajo de unos científicos belgas (bastante desmitificador) que acaba de publicarse sobre la eficacia comparativa de los champús matapiojos.

    Todas la madres saben que las liendres (o huevos de piojo) son muy difíciles de extraer. Las hembras de los piojos los adhieren a las hebras de cabello con la ayuda de una especie de pegamento que hace que se fijen con tanta fuerza, que muchas veces permanecen pegadas al pelo aunque hayan sido tratadas con pediculicidas. De

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  • Individuos de las dos especies de lémures frugivoros estudiados. A la izquierda el lémur rufo negro y blanco, a la derecha el lémur rufo rojo. Por Jean, vía Flickr¿Por qué se dedica tanto tiempo a investigar las capacidades cognitivas – la inteligencia, en resumen – de los primates? En gran medida porque, para entender cómo funciona el cerebro humano, necesitamos comprender a nuestros primos evolutivos. Y nada mejor que empezar por los más alejados de estos primos, los lémures.

    En un artículo reciente se estudian las capacidades de varias especies de este tipo de primate, centrándose en una de las cuestiones más importantes para un animal en su medio natural: su capacidad para encontrar comida. ¿Muestran las mismas competencias todos los animales? ¿O depende de su dieta, como pensaban los científicos?

    El factor dieta puede parecer poco importante. Qué más dará lo que coman los animales. El asunto no está tanto en de qué se alimentan – es decir, nada que ver con que unos alimentos “mejoren” la inteligencia ni nada similar – si no las estrategias a las que obliga cada comida.

    Cuando un animal tiene como fuente principal de alimento un recurso

    Leer más »from Los lémures que comen fruta tiene mejor memoria
  • Estructura "Desert Breath", tal y como se ve en Google Maps. Crédito Google EarthImaginen que sobrevuelan el desierto de Sahara, ya sea en avión o cómodamente desde sus hogares, mientras navegan con Google Earth, y se encuentran con una extraña estructura espiral doble como la que ven en la foto. ¿Huellas del aterrizaje de una nave espacial? ¿Un "stargate" que abre las puertas a universos paralelos? ¿Restos de una antigua civilización muy habilidosa con las matemáticas? Nada de eso, aunque el resultado - salta a la vista - es realmente hermoso y llamativo.

    Para decepción de algunos, que preferirían una explicación más misteriosa, lo que estan viendo es en realidad una instalación artística medioambiental, y por lo que veo lleva atrayendo a visitantes (físicos y cibernéticos) desde que D.A.S.T. Arteam la construyera hace más de tres lustros. La obra se llama "Desert Breath" (Respiración del desierto) y se construyó para celebrar "el desierto como un estado de la mente, como un paisaje mental".

    Por lo que puedo leer, la instalación ocupa 100.000 m2 de desierto en el

    Leer más »from La extraña estructura en espiral en el Sahara que no es lo que crees
  •  Imagen real de Encélado tomada por la Sonda Cassini. (NASA)

     Para comenzar la historia que les traigo hoy a Astronomía para terrícolas les voy a pedir que usen por unos minutos la imaginación. Piensen ahora que estan en un terreno áspero y levemente montañoso, un desierto congelado de colores blancos y azules. Ante ustedes se extiende una inmensa y gélida llanura nevada, tan solo salteada por algunas elevaciones y cráteres dejados por el impacto pasado de meteoritos, cubiertos y erosionados ahora por el hielo y el paso del tiempo. La vista se pierde en el horizonte blanco y se termina confundiendo con el oscuro cielo negro que lo envuelve todo.

     Y sin embargo, en ese mundo en blanco y negro, levantas la cabeza hacia arriba y te asombras con la fascinante visión del gran Saturno. Es un panorama alucinante. Tus pies están pisando la superficie de Encélado y el gigante planeta de los anillos se muestra ante ti en todo su esplendor.

    Visión artística de la vista desde la superficie de Encélado. (NASA)

     Imagina la postal y, para que te hagas una idea más aproximada de lo que estarías viendo, te diré que nuestra

    Leer más »from Los asombrosos volcanes de hielo de Encélado
  • Representaciones astronómicas en el Manuscrito VoynichNo es la primera vez que les hablo del Manuscrito Voynich, probablemente el libro más fascinante (y misterioso) sobre la faz de la Tierra. Escrito sobre papel vitela en un lenguaje aparentemente a prueba de criptógrafos, este manuscrito del siglo XV lleva haciendo que los expertos se devanen los sesos desde hace más de 100 años, cuando el especialista en libros antiguos Wilfrid M. Voynich lo adquirió para la Universidad de Yale. Para algunos se trata simplemente de un engaño medieval, para otros el último remanente de un perdido lenguaje oriental del cual no somos capaces de entender ni una sola palabra... o al menos así era hasta ahora.

    Según puedo leer en una nota de prensa publicada en la web de la Universidad de Bedfordshire, la historia del descifrado de esta críptica y rara obra ha sufrido un vuelco considerable gracias al trabajo de un profesor en lingüística aplicada de esta universidad británica, llamado Stephen Bax.

    El señor Bax, como un Indiana Jones real, ha logrado por

    Leer más »from Un experto en lingüística descifra las primeras palabras del Manuscrito Voynich
  • La terapia electroconvulsiva se aplicaba a principios del s. XX. Wikimedia CommonsSegún revelaba el diario Boston Globe hace unos días, el ejército de EEUU está haciendo pruebas para sustituir el café y las bebidas energéticas que dan a sus soldados por corrientes eléctricas en determinadas áreas del cerebro que les permitan estar despiertos, y en estado de alerta, durante más horas. Los primeros experimentos se han llevado a cabo en el laboratorio de investigación de la base aérea Wright-Patterson, en Ohio, donde se aplicó esta técnica "no invasiva" de estimulación en decenas de voluntarios.

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    "Descubrimos que las personas que reciben la estimulación tienen una actuación muy aceptable", asegura Andy McKinley, el ingeniero biomédico a cargo de las pruebas. En uno de los experimentos, en concreto, los sujetos permanecieron despiertos durante un periodo de 30 horas, sin necesidad de cafeína.

     El tratamiento de estimulación eléctrica, que tan mala fama se ha ganado por la historia de aplicación

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  • Esta imagen podría ser la evidencia más antigua de viviparismo en reptiles marinos del Mesozoico. (LiveScience)Los ictiosaurios (término que literalmente significa "lagartos peces") reinaron en los mares de lo que hoy es América, Europa y Asia, desde el Triásico inferior (hace 245 millones de años) hasta el Cretácico superior (hace 90 millones de años). Con un aspecto similar al de un pez o un delfín, evolucionaron a partir de reptiles terrestres que regresaron al agua (exactamente lo mismo que sucede con nuestros delfines, que evolucionaron a partir de mamíferos terrestres que se adaptaron al mar). Pero al contrario que los delfines, que dan a luz en el agua, un nuevo y sorprendente descubrimiento en China, arroja valiosísima información sobre cómo eran los partos (que no "puesta de huevos") de las crías de estos saurópsidos.

    En una reciente excavación realizada en el sur de Majiashan, en Anhui, Chinam, se han encontrado más de 80 nuevos esqueletos de ictiosaurio. Uno de ellos, perteneciente a un ejemplar parcialmente conservado de la especie ichthyosaur Chaohusaurus (uno de los reptiles

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