Ciencia curiosa
  • Una gran ballena nada ante la mirada de una pareja sentada sobre unas rocas del océano Indico en la Bahía False, en Ciudad del Cabo, en Sudáfrica. EFE/ArchivoUna gran ballena nada ante la mirada de una pareja sentada sobre unas rocas del océano Indico en la Bahía False, en Ciudad del Cabo, en Sudáfrica. EFE/Archivo

    Si pensamos en los “grandes cetáceos” – great whales en inglés – la primera idea que se nos viene a la cabeza es la de animales majestuosos. Y rápidamente pensamos en todo lo que un animal de semejante talla tiene que comer para mantenerse, y los impactos que esto tiene en los ecosistemas marinos. Pero esta última idea está equivocada.

    Esto es lo que se explica en un artículo reciente. Según los datos que han podido analizar los investigadores, las grandes ballenas – yubartas, rorcuales y otras especies de gran tamaño – tienen un efecto muy favorable en la salud de los mares. Todo lo contrario de lo que se pensaba.

    Es cierto que estos animales son enormes. Y que para mantener un tamaño corporal tan grande es necesario consumir gran cantidad de comida. Pero la manera en que se alimentan estos mamíferos marinos ayuda a los ecosistemas a mantenerse a largo plazo, y además a mejorar su “salud ambiental”.

    Por una parte, las grandes ballenas se alimentan en profundidad pero eliminan sus

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  • Imagen: Orange Steeler (Flickr, CC) Imagen: Orange Steeler (Flickr, CC)

    La idea de que existe algún lugar del cerebro en el que se esconde la clave de la consciencia no es nueva, y en ocasiones ha sido utilizada por muchos para introducir ideas erróneas que nada tienen que ver con la neurociencia. Pero el empujón definitivo se lo dio un científico de renombre como Francis Crick, codescubridor de la doble hélice del ADN, quien en sus últimos días publicó un trabajo junto a Christof Koch en el que hablaba de un región en mitad del encéfalo llamada "claustro", que podía funcionar como una especie de integrador de los procesos conscientes y tener la clave del funcionamiento de nuestra mente.

    La obsesión de Crick por este tema era tal que, según su viuda, en su lecho de muerte tenía conversaciones imaginarias con su colega sobre el papel de esta región en las profundidades del cerebro. Este pequeño núcleo, publicaban en su trabajo, estaba perfectamente interconectado con las principales áreas de la corteza cerebral y actuaba como una especie de "director de

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  • Composición realizada con múltiples imágenes de la actividad solar el pasado mes de enero de 2014. Crédito SDO/NASAComposición realizada con múltiples imágenes de la actividad solar el pasado mes de enero de 2014. Crédito SDO/NASA

    A comienzos de 2014, los expertos en el estudio del sol observaron una serie de extrañas erupciones en el astro rey que, por fortuna, fueron capaces de captar gracias a los potentes medios con los que cuentan hoy en día los astrónomos. Con todas aquellas imágenes conseguidas en enero con uno de nuestros satélites favoritos, el SDO, los científicos han podido "montar" la espectacular imagen que les mostramos sobre estas líneas. Hace unos días, a finales del mes pasado, la experta en dinámica solar Nathalia Alzatethe (Universidad de Aberystwyth en Gales) dio una charla sobre las fuentes que provocaron esas erupciones solares durante la reunión anual que la Royal Astronomical Society británica organizó en Portsmouth, Inglaterra.

    Como comentado, la imagen superior es en realidad una composición coloreada, formada por varias fotos tomadas por el Observatorio de Dinámica Solar (SDO) de la NASA en varias longitudes de onda, pero también por otras imágenes tomadas por diferentes satélites

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  • Concepción artística de la super-Tierra Gliese 832 c, el mundo potencialmente habitable más cercano descubierto hasta la fecha. (Crédito imagen: Space.com)Concepción artística de la super-Tierra Gliese 832 c, el mundo potencialmente habitable más cercano descubierto hasta la fecha. (Crédito imagen: Space.com)

    Los astrónomos prosiguen barriendo el espacio cercano en busca de un gemelo de la Tierra. Ciertamente aún no han dado con un mundo habitable idéntico a nuestro planeta azul, pero cada vez están más cerca y prueba de ello es la noticia que acabamos de conocer. Un equipo de astrónomos internacional acaba de descubrir un exoplaneta orbitando la zona habitable de su estrella madre: Gliese 832, situada "sólo" a 16 años luz de nuestro sol, lo que en la escala de la galaxia viene a ser "un tiro de piedra".

    El nuevo mundo recién descubierto es una "súper tierra", al menos de un tamaño cinco veces mayor que nuestro planeta y se encuentra muy cerca de su estrella madre, por lo que apenas tarda 36 días en completar una órbita completa a su alrededor. No obstante Gliese 832 es una enana roja, mucho más fría y menos luminosa que nuestro sol, por lo que en realidad cabe la posibilidad de que este exoplaneta pueda albergar agua líquida, el principal requisito para la aparición de vida tal cual la

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  • La actriz Candance Hilligoss la viva imagen del miedo en el film Carnival of Souls - dominio publicoLa actriz Candance Hilligoss la viva imagen del miedo en el film Carnival of Souls - dominio publico

    Fotofobia, aracnofobia, agorafobia, fagofobia… La medicina, y en especial la psicología y la psiquiatría, han descrito literalmente cientos de aversiones o miedos irracionales durante los últimos siglos. Algunas muy comunes como la claustrofobia, pero otras tan sorprendentes que hasta su propio nombre da miedo…

    El ser humano ha desarrollado una ingente cantidad de miedos y temores a multitud de objetos, animales y comportamientos que le rodean. Sin embargo, en estos últimos días un equipo de psicólogos de la Universidad de Chicago Booth en colaboración con la Universidad de Wisconsin, ha publicado un artículo en el que describen un miedo común a todos los seres humanos: el temor a las cosas que se acercan.

    El artículo, publicado en el Journal of Personality and Social Psychology, afirma que no solo es un temor que compartimos todas las personas sino que en realidad es algo innato que nuestra evolución ha desarrollado para su supervivencia.

    Y es que, bien pensado, es bastante lógico

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  • La historia que nos ocupa hoy tiene como protagonista a una antigua sonda viajera que lleva casi cuarenta años dando tumbos por el espacio, explorando nuestro Sistema Solar y que, a pesar de que muchos la daban por muerta, ha conseguido sobrevivir (algunos dirían que incluso resucitar) a las más increíbles condiciones gracias a la intervención desde Tierra de un puñado de aficionados.

    Recreación de la Sonda espacial ISEE-3 - NASARecreación de la Sonda espacial ISEE-3 - NASA

    Dejadme que os lleve a 1978… En agosto de ese año la Agencia Espacial NASA y lo que más tarde conoceríamos como ESA pero que en esta época se conocía como ESRO, lanzaron la sonda ISEE (International Sun-Earth Explorer) para estudiar cómo interaccionaban las partículas del viento solar en la magnetosfera de nuestro planeta.

    La enviaron a uno de los conocidos como puntos de Lagrange (en concreto a L1), que son unas zonas del espacio donde la gravedad de la Tierra, la Luna y la del Sol se nivelan y permiten que una sonda pueda permanecer de manera estable… y allí se quedó durante algunos años, a millones de

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  • Imagen que muestra la nueva especie de escarabajo descubierta en una cueva, así como el lugar en el que apareció. Crédito: Sinc - José Antonio PeñasImagen que muestra la nueva especie de escarabajo descubierta en una cueva, así como el lugar en el que apareció. Crédito: Sinc - José Antonio Peñas

    Las cuevas son lugares oscuros, generalmente húmedos, y carentes de vida. O al menos esa es la impresión que dan a primera vista. Las dos primeras características son ciertas, pero no lo que se refiere a la vida, ya que en los sistemas de cuevas existe una cantidad importante de fauna. Como demuestra el hecho de que hayan descubierto una nueva especie de escarabajo, denominada Duvalius abyssimus, en la cueva más profunda del planeta.

    Quizá decir que hay una “cantidad importante” suene raro. El número de especies, y el tamaño de las poblaciones – es decir, la cantidad de animales de cada especie – no es especialmente elevado. Pero sí son importantes, aunque sólo sea porque demuestra que la vida se desarrolla en casi cualquier parte.

    Las cuevas son ecosistemas curiosos que imponen una serie de características a los seres vivos que viven en ellas. Para empezar, como no llega luz – o llega muy poca – la producción es muy baja. Es decir, que no existe mucho alimento. Además, gran parte

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  • Un estudio comprueba la reacción de las plantas ante sonidos - imagen Univ. MissouriUn estudio comprueba la reacción de las plantas ante sonidos - imagen Univ. Missouri

    No sé si es una leyenda urbana pero siempre hay alguien que te dice que él le habla a sus plantas y que así crecen más fuertes, verdes y saludables. Yo no sabría decir si esto es falso o tiene algo de verdad y, aunque probablemente esté más relacionado con el aporte extra de oxígeno que esa planta recibe cuando le hablas, lo cierto es que después de leer el artículo publicado hace unos días en la Revista Oecología sobre plantas que “oyen” ya me asaltan las dudas…

    Lo explicaremos de manera sencilla: resulta que a unos investigadores de la División de Ciencias Biológicas de la Universidad de Missouri se les ha ocurrido hacer un curioso experimento. Han cogido unas plantas, concretamente ejemplares de Arabidopsis thaliana, les pusieron unas grabaciones de sonidos de orugas comiendo hojas y a continuación analizaron las reacciones químicas de las plantas ante esas grabaciones…

    ¿El resultado? Realmente sorprendente.

    Recordemos que en los experimentos no hay presente ninguna oruga… tan solo

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  • Comparativa de tamaños Tierra-Luna, y Plutón-Caronte (Imagen Creative Commons)Comparativa de tamaños Tierra-Luna, y Plutón-Caronte (Imagen Creative Commons)
    Plutón, el que fuera ocupara el octavo lugar en la lista de planetas que recitábamos de carrerilla en la escuela, es ahora un planeta enano. Aún así, el interés de los astrónomos por este lejano mundo y su enorme (en comparación) luna Caronte no ha cesado. El año que viene, cuando la sonda de la NASA New Horizons llegue a aquellas distantes latitudes, podremos estudiar en profundidad algunos rasgos del pasado de Plutón y Caronte de mucho interés. De hecho, los astrobiólogos no descartan que Caronte, compuesta principalmente por hielo, no haya albergado en su pasado un océano de agua líquida subsuperficial, al estilo del que creen puede existir aún bajo el hielo de Europa o Encélado.

    ¿Quién iba a pensar que en la luna helada de un plutoide situado a 29 UA del sol pudieron tal vez darse en su día las condiciones para que existiera agua líquida, y por tanto para que apareciera la vida? Para comprobar si así fue, la New Horizons tendrá que buscar unas grietas distintivas en la superficie

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  • Algo ha ocurrido entre estas dos imagenes. Los investigadores de la misión Cassini lo están investigandoAlgo ha ocurrido entre estas dos imagenes. Los investigadores de la misión Cassini lo están investigando

    La imagen superior corresponde a dos capturas de la misma zona de Titán, el mayor de los satélites de Saturno, tomadas en diferentes momentos por la sonda espacial Cassini. Como pueden observar en la fotografía de la derecha, algo ha surgido en las inmediaciones de esa península situada en el gran Ligeia Mare… algo que tiene despistados a los responsables de la misión y al que, por lo inesperado del descubrimiento, han quedado en llamar “Isla Mágica”.

    Además, las dos imágenes apenas tienen unos días de diferencia, ya que la primera de ellas fue tomada por la sonda el 10 de julio de 2013 y la segunda fue captada en otro vuelo de reconocimiento el 26 de julio… Sea lo que sea, ha aparecido de manera imprevista y de forma realmente rápida.

    Como probablemente sabrán los lectores de Astronomía para terrícolas, Titán es el único cuerpo del Sistema Solar (sin contar evidentemente la Tierra) que posee mares y ríos en su superficie. La diferencia con nuestro planeta es que esa hidrología del

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