Ciencia curiosa
  • Drones de la próxima generaciónLos ingenieros llevan más de una década apostando por el biomímesis (el proceso de tomar las cualidades de los organismos vivos y emplearlos en el diseño) para encontrar soluciones a problemas complejos. Después de todo ¡Quién mejor que la naturaleza! y sus 3.400 millones de años de constante prueba y acierto, para encontrar soluciones imaginativas para casi todo de la mano de su principal herramienta: la selección natural. Así que si buscamos máquinas precisas que nos den información - por ejemplo - de las condiciones climáticas en los densos bosques pluviales del trópico, donde avanzar un metro a golpe de machete resulta agotador y donde solo los mosquitos parecen estar agusto ¿por qué no hacer que esa máquina parezca y se mueva como un mosquito? Dicho y hecho, los drones que están por venir os van a dejar patidifusos.

    Llevo fascinado por la biomímesis varios años, tal vez desde que descubrí que los nipones se inspiraron en el pico del martín pescador para solucionar un problema con

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  • Por Beckmannjan, via Wikimedia CommonsLa pregunta que se responde en un artículo del mes de mayo de la revista Current Biology no es la más habitual entre la gente. Ni siquiera entre los biólogos, ni aún entre los biólogos marinos. Pero no deja de resultar interesante. ¿Cómo consiguen los pulpos no atraparse a ellos mismos con sus tentáculos?

    Los brazos de estos animales están recubiertos de cientos de ventosas. Y estas estructuras son capaces de adherirse a prácticamente cualquier superficie. Menos a ellas mismas, según parece. Un pulpo nunca pega sus propias ventosas a su piel. Porque es, precisamente, en la piel de estos invertebrados donde está el secreto.

    Para entender cómo se ha llegado a esta conclusión hay que explicar el experimento que se ha realizado. Los investigadores partían de un punto importante, y es que cuando se corta un brazo de un pulpo, el apéndice sigue activo durante casi una hora.

    Así que el primer paso era cortar un tentáculo, y ver si el resto de brazos se pegaban a él. Si lo hacían, la respuesta

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  • Imagen de un ctenóforo de la especie Mnemiopsis leidyi. Por Bruno C. Vellutini, via Wikimedia CommonsEl estudio del cerebro es apasionante. Desde cualquier enfoque en que se indague, nunca dejan de aparecer cuestiones asombrosas – y pocos lugares mejores hay para empezar a descubrirlo que el blog de nuestro compañero Antonio Martínez Ron. La última sorpresa que ha dado la ciencia sobre este órgano tiene que ver con su evolución.

    En realidad, si queremos hablar con propiedad nos estamos refiriendo al sistema nervioso. Este tejido únicamente aparece en animales, y es por una parte necesario para que existan – o existamos – estos seres vivos, y por otra una de las razones de su éxito. Pero, ¿dónde está la sorpresa de la que hablábamos? En que, según un artículo científico reciente, ha podido aparecer dos veces a lo largo de la evolución.

    Y esto resulta difícil de explicar. En ciencias se trabaja siempre con el principio de parsimonia: de entre todas las posibles explicaciones, siempre se escoge la más simple. La que requiera menos pasos. En este caso, que el sistema nervioso ha aparecido

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  • Científicos desarrollan una técnica de animación suspendida

    En este rincón de astronomía y exploración espacial de Yahoo hemos tratado en diversas ocasiones los problemas y desafíos que conllevan los viajes espaciales. Uno de los más importantes es sin duda las colosales distancias a las que nos enfrentamos y el poco tiempo que tenemos disponible para recorrerlas.

    En la ciencia ficción este problema se ha intentado resolver principalmente de dos maneras: Naves generacionales capaces de albergar a toda una colonia de seres humanos y en las que serían los descendientes de los primeros viajeros los que terminarían alcanzando el punto de destino, o por otro lado, naves con sistemas de “hibernación o animación suspendida” que permitieran despertar a los tripulantes al llegar al planeta elegido.

    Por supuesto, todo esto aún permanece en el ámbito de la ciencia ficción, aunque a tenor de una noticia aparecida en estos últimos días parece que ya estamos dando los primeros pasos para una de estas dos posibilidades.

    Un equipo de investigadores de las

    Leer más »from Un proyecto pionero intentará por primera vez la “animación suspendida” en humanos
  • Síntomas de la enfermedad de Kawasaki en niños

    En la década de 1960, un doctor japonés llamado Tomisaku Kawasaki, describía por primera vez los síntomas de una enfermedad que terminaría siendo conocida con su apellido: la enfermedad de Kawasaki. Afecta principalmente a niños y describe un cuadro de altas fiebres que se prolongan durante varios días, ojos enrojecidos, labios agrietados, erupciones cutáneas y una típica “lengua de fresa” como la que mostramos en la imagen superior.

    Una de las mayores dificultades para diagnosticar Kawasaki es que sus primeros síntomas coinciden con otras enfermedades infantiles menos graves y puede pasar desapercibida si no se estudian a fondo todos los posibles indicadores.

    A esto se une que el grave desarrollo de esta enfermedad puede causar la muerte del joven paciente cuando afecta al sistema circulatorio provocando aneurismas arteriales, problemas coronarios, insuficiencia cardiaca y en muchos casos, la muerte súbita.

    Desde que se descubriese en 1967, han pasado ya casi 50 años y hasta ahora

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  • Efecto McThatcher. (Captura de video/YouTube)

    Como bien saben los aficionados a Neurolab, nuestro cerebro está hecho un trilero de primera y cuando lo ponemos en determinadas circunstancias descubrimos los atajos que toma para comprender la realidad. Hoy les traemos hasta aquí una de las diez ilusiones del año, finalista en el concurso Illusion of the year que organizan varios científicos encabezados por la española Susana Martínez Conde. Pero para entender el efecto que van a ver, primero debemos refrescar la memoria y recordar los elementos que van a entrar en juego.

    El primero es una ilusión visual conocida como efecto Thatcher. Como vimos aquí, el efecto consiste en la tendencia de nuestro cerebro a interpretar los rasgos como correctos cuando un rostro está boca abajo. Se entiende mejor viendo el vídeo:

    El segundo efecto en juego es una ilusión auditiva/visual conocida como efecto McGurk. Como también explicamos aquí, nuestro cerebro cambia lo escuchado en función de lo que ve y puede escuchar la sílaba "FA" si ve una boca

    Leer más »from Doble engaño a tu cerebro: efecto Thatcher + efecto McGurk
  • Imagen: Schwarzkaefer

    Millones de personas dedican cada día un rato de su vida a la meditación, buscan un espacio tranquilo y juegan a dejar su mente en blanco y a controlar la respiración. Para practicar estos ejercicios existen dos estrategias muy distintas. Por un lado están los que meditan y enfocan todo su pensamiento en algo muy concreto, como su propia respiración, y por otro los que dejan su mente vagar más libremente, tratando de no centrarse en nada o de alcanzar lo que algunas religiones llaman "conciencia plena".

    El equipo de Svend Davanger, de la Universidad Noruega de Ciencia y Tecnología (NTNU) , ha dirigido un estudio con 14 sujetos expertos en meditación a los que han realizado escáneres de resonancia magnética funcional. Lo que muestran los resultados, publicados en la revista Frontiers in Human Neuroscience, es que el cerebro se comporta justo de la manera en que los científicos no esperaban: cuando el sujeto está muy concentrado hay menos actividad cerebral que cuando el sujeto deja su

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  • Fotografía de Rinorea niccolifera, la especie recien descubierta. Crédito: Dr. Edwino S. Fernando; CC-BY 4.0Muy a menudo se descubren especies nuevas. No todos los días, pero sí es lo suficientemente frecuente como para que estas noticias puedan llegar a cansar, salvo a los más dedicados. Entonces, ¿qué hace que el hallazgo de Rinorea niccolifera sea especial, o al menos destacable? Que es una planta que “come” metales pesados.

    En realidad no son metales pesados. Ni tampoco se los come. Esta planta tiene la capacidad de hiperacumular níquel en sus tejidos. No lo utiliza como alimento, “simplemente” lo acumula en sus tejidos. Pero esta característica es realmente importante.

    El níquel, como el resto de metales pesadosheavy metals en inglés – resulta tóxico para la mayoría de seres vivos. Por eso en los lugares en que se acumula este tipo de elementos existe una menor diversidad de organismos. Hay pocos que puedan vivir ahí.

    Descubrir una planta que es capaz de habitar suelos ricos en níquel, y que tiene como mecanismo de supervivencia el acumularlo en sus tejidos es importante. Más aún

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  • Un video en el que aparece un tipo de gusano poco común, y un usuario que sube el archivo a YouTube pueden ser una combinación peligrosa. Lo que, en principio, no es más que una curiosidad se ha convertido en las redes en un organismo alienígena – alien parasite, que pone en la descripción – que parasitaba un insecto. Evidentemente, la realidad no tiene nada que ver.

    El video resulta interesante. En él se puede ver cómo una persona mata a una mantis, y cómo del cadáver sale un extraño gusano. Ya desde el título empiezan las especulaciones, aunque en los comentarios se da la respuesta correcta. Se trata de un gusano nematomorfo, a los que también se conoce como gordiáceos porque recuerdan al famoso nudo gordiano de la mitología griega.

    Estos animales son bastante curiosos y muy poco conocidos. Se trata de un filo, una de las categorías más altas que emplean los biólogos para separar a los seres vivos. Para entender lo que significa esto, basta con un ejemplo. Los gordiáceos son tan

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  • Imágenes del decrecimiento de la Gran Mancha Roja de Júpiter durante 2 décadas. Crédito NASAUno de los rasgos más fácilmente distinguibles de Júpiter, el gigante gaseoso más imponente del sistema solar, es su gran mancha roja. Observada por primera vez en el S. XVII por Robert Hooke, este enorme vórtice anticiclónico de un tamaño mayor a la Tierra se caracteriza por la fuerza de sus vientos, de hasta 400 km/h y también por su variación en forma, color y tamaño. De hecho, según puedo leer en la web Ciencia at NASA, en estos momentos podríamos hablar de "la increíble mancha menguante".

    Al menos de acuerdo a Amy Simon, del Centro de Vuelo Espacial Goddard que la NASA posee en Greenbelt, Maryland, quien basándose en el archivo histórico de observaciones del Telescopio Espacial Hubble, y en varios fondos fotográficos astronómicos que retroceden hasta la década de 1930, acaba de confirmar que la mancha mide ahora aproximadamente 16.500 kilómetros de ancho, menos de la mitad de lo que llegó a medir en pasadas ocasiones.

    A finales del siglo XIX, las observaciones históricas

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