Ciencia curiosa
  • (Wikimedia Commons)(Wikimedia Commons)
    Los científicos suelen ser – de hecho, salvo contadas excepciones, lo son – auténticos apasionados en su campo. Aunque se especialicen en organismos como Anopheles gambiae, el mosquito de la malaria. Y por eso responden a todas las preguntas que se les hacen sobre su especialidad. El caso de Jason Pitts, reconocido experto en estos insectos, ha ido incluso más allá: se ha dedicado a desmontar ciertos mitos sobre los que él llama “los bio-terroristas definitivos”.

    Porque la cultura popular tiene una serie de ideas sobre estos mosquitos bastante erróneas, y otras que sólo son en parte ciertas. Una de las favoritas, tanto de la gente como de este investigador, es su atracción por el queso.

    Pero no por cualquier queso. A mediados de la década de los 90 un equipo de investigación holandés descubrió que los Anopheles se sentían atraídos por el queso Limburger. Este producto tiene su origen en Bélgica, en los monasterios trapenses famosos por sus cervezas.

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  •  Los que ya tenemos algunos años (no tantos) recordamos el revuelo que se formó a mediados de la década de los ’80 con el preocupante tema de la capa de ozono. Las causas no estaban muy claras hasta que el trabajo de varios investigadores como Mario Molina, Paul J. Crutzen y F. Sherwood Rowland, que además fueron premiados con el Nobel por su descubrimiento, desvelaron que el principal motivo se encontraba en una familia de gases conocidos como Clorofluorocarbonos (CFC).

    A partir de aquel momento, y a la vista del grave problema ambiental, numerosas voces se alzaron para detener la producción de estos CFC y los halones que hasta el momento se utilizaban en numerosas industrias de electrodomésticos (como frigoríficos), espumas de aislamiento o aseo personal (las famosas lacas fijadoras para el pelo).

    [En 1987 tuvo lugar una conferencia internacional que a la postre sería una de las más productivas y eficaces de toda la historia. Se conoce como el Protocolo de Montreal relativo a las

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  • Joel Hernández (Flickr, CC)Joel Hernández (Flickr, CC)

    Estás en una fiesta o en una reunión de trabajo, te presentan a un grupo de tres o cuatro personas y al instante no tienes ni la más remota idea de cómo se llama cada uno. ¿Te suena? Quizá un grupo de cuatro personas es demasiado, probemos con uno, el nuevo que ha llegado a la oficina: te lo presentan, un rato después le quieres decir algo y de pronto... Pero ¡¿Cómo se llamaba este chico?!

    Esta incapacidad para retener los nombres es algo extendido universalmente y que no solo te afecta a ti. Nuestros cerebros, que son buenos con las caras (algunos, como el mío, tampoco) tienen un problema con los nombres propios, pero el motivo no está del todo claro. Hace unos días, Olga Khazan recopilaba en The Atlantic algunas posibles causas del fenómeno que nos apetece resumir en Neurolab.

    1. No eres tú, soy yo. Cuando te presentan a un grupo de extraños, tu mente se convierte en la de un niño de 9 años en una actuación de la escuela. Estás más pendiente de decir tu propio nombre y no quedar

    Leer más »from Por qué se nos olvidan los nombres de la gente
  • Imagen: Feng Yu et al.Imagen: Feng Yu et al.

    Imagina que vas a la consulta del médico porque sufres mareos y nauseas con cierta frecuencia. Los facultativos te hacen una serie de preguntas y pruebas y al cabo de unas horas el doctor te llama a su consulta y te anuncia: "Disculpe, pero lo que a usted le pasa es que no tiene cerebelo".

    Esta desconcertante noticia se la dieron recientemente a una ciudadana china de 24 años en la provincia de Shandong, cuyo caso parece documentado en la revista Brain. En las tomografías de su cerebro aparece una zona completamente vacía bajo ambos hemisferios cerebrales, rellena de líquido cerebroespinal. En ese lugar, el resto de los mortales tenemos el cerebelo, una esfera pequeña y compacta pero fundamental para nuestro sistema nervioso. Por aportar un dato: aquí se acumulan la mitad de las neuronas del encéfalo y se conectan los principales haces de nervios que llegan desde la espina dorsal y que nos permiten coordinar nuestros movimientos.

    A la izquierda, el cerebro de la paciente. A la derecha, una imagen de un cerebro normal.A la izquierda, el cerebro de la paciente. A la derecha, una imagen de un cerebro normal.

    ¿Cómo podía vivir esta mujer entonces? Su caso es el

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  • Jeff Kubina (Flickr, CC)Jeff Kubina (Flickr, CC)

    La cuestión sobre la naturaleza de la visión nos lleva intrigando desde hace cientos de años. En el siglo XVII el filósofo William Molyneux, cuya esposa era ciega de nacimiento, se planteó una especie de experimento mental sobre el asunto: ella era capaz de distinguir un objeto esférico de uno cúbico con el tacto, pero ¿qué pasaría si de pronto pudiera ver? ¿Sabría distinguirlos visualmente?

    Como explica Patrick House en un estupendo artículo en The New Yorker, a partir de aquella pregunta el mundo se dividió entre los que pensaban que ciertas cualidades, como la esfericidad, eran innatas y un ciego de nacimiento las reconocería visualmente, y los partidarios de que para conocer algo por la visión primero hay que aprenderlos.

    Solo hasta hace muy poco ha podido conocerse la respuesta a este curioso dilema. En el año 2011, el investigador del MIT Pawan Sinha (del que ya hemos hablado en Neurolab), realizó quizá la más valiosa aportación. El científico llevaba una década trabajando en

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  • Fotografía del estudio realizado por los investigadores de la UCLA, en el que han conseguido aumentar en un 30% la esperanza de vida de las moscasFotografía del estudio realizado por los investigadores de la UCLA, en el que han conseguido aumentar en un 30% la esperanza de vida de las moscas

    La búsqueda de la eterna juventud, un objetivo que ha estado en el foco de la ciencia desde antes incluso de que existiese tal y como la conocemos. Porque no se trata sólo de alargar la vida, sino de hacerlo manteniendo la calidad de ésta. Que es lo que ha conseguido un equipo de investigación... en las moscas de la fruta (Drosophila melanogaster).

    Y lo han conseguido con un enfoque bastante interesante. Por norma general, casi todos los estudios se centran en buscar las causas de la enfermedad. En casos como el del equipo de investigación de la UCLA, desde un punto de vista genético. Cuando se ha detectado, se ataca el problema.

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    En cambio, para este trabajo lo que han hecho ha sido buscar un gen que sirve para mantener el buen estado, y activarlo en distintas partes del cuerpo. El gen concreto se denomina AMPK, y se activa cuando las reservas de energía de la célula caen.

    Cuando éstas caen es precisamente

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  • Siempre que los biólogos organizan un muestreo esperan encontrar sorpresas. Es decir, cuando van a algún lugar remoto y usan sus aparatos para recoger organismos, esperan dar con alguno que está donde no se supone que estaría, o que no está donde se le espera. O mejor aún si encuentran una especie, o incluso un género nuevo. Pero una situación como la que se explica en un artículo reciente, en el que se encuentran animales que no tienen parientes cercanos conocidos es excepcional.

    Fotografía de los organismos descubiertos, que parecen ser un nuevo filo. <em>Credit: Just et al.; CC-BY</em>

    En este caso se trata de unos pequeños animales que, por su aspecto externo, recuerdan a setas. Son asimétricos y multicelulares, con una densa capa informe entre la pared de células exterior y las que se encargan de la digestión en el interior.

    ¿A qué se parece esto? Porque la forma en que se trabaja en biología es esa. Se comparan los organismos que se acaban de “capturar” con los que ya se conocen, y se les mete en alguna categoría taxonómica.

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  • Grafito, un rollo de cinta adhesiva y la búsqueda de un transistor, los pilares de un gran descubrimiento (Gabriel Hildebrand - Wikimedia Commons)Grafito, un rollo de cinta adhesiva y la búsqueda de un transistor, los pilares de un gran descubrimiento (Gabriel Hildebrand - Wikimedia Commons)La ciencia es, a veces, desconcertantemente sencilla. La punta de un lápiz común y corriente, por ejemplo, puede albergar un descubrimiento que revolucionará nuestra vida. Ese fragmento de grafito con el cual los párvulos trazan sus primeras letras, escondía hasta hace apenas una década el material más delgado y fuerte jamás utilizado por la humanidad: el grafeno.

    Lo simple aflora allí donde el conocimiento ha fertilizado la inteligencia. Kostya Novoselov y Andre Geim, dos físicos de origen ruso residentes en el Reino Unido, transformaron un rollo de cinta adhesiva y un fragmento de grafito en los pilares de una compleja serie de experimentos que concluyeron con el aislamiento del grafeno. Luego llegó el Premio Nobel de Física en 2010.

    Desde entonces una parte de la comunidad científica y grandes empresas del sector tecnológico han dedicado tiempo y millones de dólares a explorar las potencialidades del nuevo material. Aunque los resultados a escala industrial tardarán en llegar, todos

    Leer más »from Grafeno, el nuevo material milagroso
  • IBTimesIBTimesHan transcurrido 28 años desde que ocurrió el desastre nuclear de Chernóbil, perteneciente en la actualidad a Ucrania, pero sus consecuencias aún se dejan sentir. Incluso en territorios alejados de la catástrofe. Así sucede en países como Italia y Alemania. Las últimas pruebas realizadas en la provincia germana de Sajonia han confirmado que todavía más de uno de cada tres jabalíes que abundan en sus bosques sufren altos niveles de radiación.

    Las autoridades lo atribuyen al accidente de Chernóbil y las consecuencias afectan, en primer lugar, a la salud de los jabalíes, pero también a los alemanes, que además de privarse de comer la preciada carne del animal –con tales niveles de radiación no es apta para el consumo humano-, les supone costes económicos.

    Porque el Gobierno de Alemania, desde 2012, obliga a los cazadores a medir los niveles de radiación de sus presas, y les paga por retirar del mercado las que superan el límite establecido. La cifra anual ronda el medio millón de euros.

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  • VenenoVeneno

    Para realizar pruebas sobre la toxicidad de una sustancia, los expertos emplean un término llamado "dosis letal mediana" (abreviado como DL50), que se refiere a la dosis necesaria para acabar con al menos la mitad de los animales (normalmente ratones) participantes en la prueba. En base a este concepto, es habitual encontrar en la red rankings con las sustancias más venenosas del mundo (véase un ejemplo). En LiveScience han querido ir más allá y acaban de publicar una lista con 5 sutancias cuya toxicidad es mayor que la que su DL50 podría indicar.

    Toxina botulímica

    A pesar de su empleo en la industria cosmética (incluyendo al famoso botox), la familia de neurotoxinas dervidadas del bacilo Clostridium botulinum incluye a las sustancias más tóxicas conocidas por el hombre. Los valores DL50 de estas siete proteínas rondan los 5 ng/kg (lo cual significa 5 nanogramos de toxina por cada kilo corporal que pese el animal sometido a la prueba).

    Para poner esa cantidad en su contexto merece la

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