Ciencia curiosa
  • Cuatro ejemplos de restos encontrados en distintos lugares del muestreo. Crédito de la imagen: Pham CK et al. doi:10.1371/journal.pone.0095839La contaminación marina en Europa es un problema profundo. Y no sólo en el sentido de “amplio y muy preocupante”. Profundo en el sentido de que hay basura, producida por los humanos, a cuatro kilómetros y medio de profundidad a lo largo de la plataforma continental del Atlántico.

    Un estudio reciente, realizado por un grupo internacional a lo largo de todo el mar Mediterráneo y en la parte europea del océano Atlántico así lo demuestra. Los investigadores han recogido muestras en 600 puntos distintos, desde una profundidad de 35 metros hasta 4,5 kilómetros. Y en todos ellos han recogido restos de la actividad humana.

    Este es un problema bien conocido, pero que merece ser explicado cada vez que se habla de él. Los restos que lanzamos al mar – como bolsas de basura, paquetes de alimentos, latas de aluminio y demás – tienen un gran impacto en la fauna y la flora marinos, y en sus ecosistemas.

    Por una parte, porque muchos animales los confunden con comida. Y al tratar de comerlos, se ahogan

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  • Debajo de estas líneas tienes el famoso logo del Kentucky Fried Chicken que habrás visto un millón de veces. Ahora bien, cuando te diga cómo mirarlo no podrás sacarte la nueva imagen del Coronel Sanders de la cabeza. Observa el logo de la derecha y piensa que estás viendo un señor con una cabeza muy grande y un cuerpo de monigote muy pequeñito.

    Logo de KFC.

    La próxima vez que veas el logo, tu cerebro no podrá evitar interpretar el lazo como un cuerpecito. Como dicen los americanos, "no puedes dejar de verlo" o 'des-verlo' (Cannot Unsee).

    El periodista Alexis Madrigal aprovechaba esta semana en The Atlantic un tuit sobre la Copa del Mundo de fútbol que se ha convertido en viral para hablar del asunto. El logo elegido por los organizadores del Mundial de Brasil recuerda de manera increíble al famoso 'meme' del "facepalm" (algo así como el manotazo en la cara), una imagen que se utiliza para expresar que alguien ha metido la pata estrepitosamente. Atentos a la semejanza:

    ¿Por qué se produce este

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  • Poblado indígena de Cliff Palace, Colorado. (Crédito imagen: Larry Benson)El Parque Nacional Mesa Verde, situado al sudoeste del estado de Colorado, es famoso entre otras cosas por albergar las ruinas de un famoso y pintoresco poblado amerindio precolombino llamado Cliff Palace (literalmente Palacio del Acantilado en español). Construido por los anasazi en el interior de un risco que desciende suavemente de norte a sur, el poblado estaba conectado con una estructura circular llamado "Lago de las Momias" que se pensaba actuaba como reserva de almacenamiento de agua. Ahora, un nuevo estudio realizado por antropólogos del U.S. Geological Survey echan por tierra esa teoría confiriendo a la estructura una utilidad ceremonial.

    En el nuevo estudio, los investigadores (dirigidos por el antropólogo Larry Benson) analizaron la topografía hidrológica del supuesto lago, así como los rasgos climáticos y sedimentarios de esta estructura situada en un lugar llamado Far View. Tras sus experimentos, los expertos creen que el Lago de las Momias jamás fue un lago sino una

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  • Imagen de Jon Sullivan, liberada al Dominio Público, vía Wikimedia CommonsHay productos que cuanto más se estudian, más propiedades se les encuentran. El café es un ejemplo perfecto de ello. A sus muchas capacidades – quizá la más interesante, la de mantenernos despiertos a gran cantidad de personas – se le suma una nueva: proteger contra enfermedades degenerativas en los ojos.

    Así lo ha demostrado un equipo de investigación, al menos en ratones. En realidad no se trata del café como bebida, sino de uno de los productos de su metabolismo: el ácido clorogénico. Durante la digestión de la cafeína, parte de esta sustancia se transforma en ácido clorogénico, que tiene muchas propiedades antioxidantes.

    Muchas veces parece que los antioxidantes son la cura de todos los problemas del organismo. Y en cierta forma es así. Por sus propiedades fisico-químicas, los radicales libres capaces de oxidar biomoléculas – las sustancias a las que atacan los antioxidantes - “estropean” un gran número de moléculas imprescindibles para la vida.

    En los ojos se producen radicales

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  • Uno de los conceptos de nave interestelar barajados por el Proyecto Icarus

    Se hace llamar “Icarus Interstellar”, es una fundación creada en Alaska en febrero de 2009 y su sorprendente objetivo es conseguir realizar viajes interestelares antes de que acabe este siglo. En su propio escudo, con clara inspiración trekkie, se puede leer la inscripción: “Prosperidad en la Tierra y en el espacio: Vuelo interestelar antes de 2100”… Ahí es nada.

    Emblema del Proyecto Icarus

    Durante estos últimos años ya han pasado por este blog de Yahoo algunos de los proyectos espaciales más inverosímiles que se puedan imaginar. Misiones para rescatar asteroides, naves impulsadas a vela, barcos espaciales para surcar los mares de Titán… Este que escribe, que ya va teniendo callo en esto de lidiar con proyectos extraños, saca a relucir su vena escéptica cada vez que oye hablar de alguno de estos sueños de ciencia ficción y advierte que, en realidad, la inmensa mayoría de estas ideas y conceptos finalmente terminan reducidos a nada.

    Sin embargo, este proyecto Icarus Interstellar está llamando cada vez más la

    Leer más »from Imaginen un arca de Noé espacial para viajar a las estrellas
  • Stephanie y su madre en la consulta de la doctora Annick DesjardinsEn el año 2010 Stephanie Lipscomb, una joven estudiante de enfermería de tan solo 20 años recibió una noticia desoladora, su cerebro estaba siendo atacado por una rara y mortífera variedad de glioblastoma. Las resonancias mostraban un tumor del tamaño de una pelota de ténis.

    Su esperanza de vida era de solo dos años. Se le sometió a cirugía, radioterapia y quimioterapia, pero el cáncer era persistente y terminaba por regresar. Todo parecía perdido para Sthephanie, pero entonces los doctores del Centro Médico de la Universidad Duke (Carolina del Norte, EE.UU.) le propusieron someterse a un tratamiento experimental que jamás había sido probado en humanos. Stephanie aceptó de inmediato y se convertió en conejillo de indias, la decisión no pudo ser más acertada. Hoy vive, los médicos la han diagnosticado como "libre de cáncer" y ha retomado su estudios de enfermería.

    Lo cierto es que Stephanie Lipscomb debería estar muerta en estos momentos, en cambio la joven de 23 años tiene todo el

    Leer más »from De cómo el virus de la polio acabó con el cáncer de Stephanie Lipscomb
  • Flores de azalea (Rhododendron mucronulatum) preparadas en un mercado asiático. Por 오현석 y 최미화 의 엽기사랑행각, via Wikimedia CommonsLa búsqueda de compuestos naturales que tengan propiedades antioxidantes es cada vez más común. Principalmente porque ayudan a prevenir ciertos procesos biológicos muy importantes, entre otros el envejecimiento celular y evitar enfermedades crónicas. Según un artículo reciente, hay un alimento muy poco aprovechado en muchas culturas que tiene propiedades de este tipo: las flores comestibles.

    En la cocina asiática, especialmente en la china, se emplean flores comestibles desde tiempos inmemoriales. En ocasiones simplemente como adorno, pero en otras muchas como especias y para dar ciertos toques de aroma y sabor a la comida. En cambio, en la cocina occidental se emplean mucho menos.

    ¿Qué tienen de bueno estas flores, a parte de dar sabor? Son una fuente natural de compuestos fenólicos, un tipo de molécula orgánica compleja que ayuda a evitar enfermedades crónicas, y que tiene propiedades antioxidantes.

    En un principio incluso se consideró que los fenoles eran esenciales para el

    Leer más »from Comer ciertas flores te protege de enfermedades
  • Cordon Bleu Catostylus (Flickr de Garry61)Recientemente los astrónomos han anunciado el hallazgo de un nuevo hito en la búsqueda de un exoplaneta habitable, eso que algunos llaman una "Tierra 2". Se trata de Kepler-186f, un mundo alojado en la zona "Ricitos de Oro", allá donde no hace demasiado frío ni demasiado calor y el agua fluye en estado líquido, uno de los requisitos que los astrobiólogos establecen para el hallazgo de vida "tal y como la conocemos".

    Esta última apostilla no deja de ser un reconocimiento sobre la total ignorancia que los humanos tenemos sobre otras formas de vida no terrestres. Es lógico, nuestro único modelo conocido es la Tierra. ¿Seremos capaces no ya de detectar inteligencia, sino de reconocer vida en un hipotético ser que parezca una piedra, o una nube de gas? Por otro lado ¿Qué es la inteligencia? David Berreby se hace esta clase de preguntas en un interesantísimo artículo en el NewYorker titulado Qué hace inteligente a un ser

    En un trabajo reciente publicado en Acta Astronautica por la

    Leer más »from ¿Qué hace inteligente a un ser?
  • Imagen: NASA

    A los muchos males que pueden afectar a un astronauta en una misión de larga duración (atrofia muscular, descalcificación de los huesos, etc.) hay que sumar ahora los efectos que la radiación cósmica puede provocar en su cerebro. Aunque ya sabíamos que los astronautas ven chiribitas cuando una de estas partículas viajeras impacta contra su retina ("yo he venido aquí a hablar de mi libro", que diría aquél), un nuevo estudio de la Universidad Johns Hopskins apunta a los posibles daños que producirían los impactos de estas partículas de alta energía en el ADN del encéfalo de los viajeros espaciales.

    El trabajo, publicado en la revista Radiation Research, no se ha hecho con astronautas- que son tipos muy sacrificados, pero no tanto - sino con ratas de laboratorio y consistió en someter a los roedores a dosis de radiación similares a las que recibiría un astronauta en un viaje espacial lejos de la protección de nuestra atmósfera. Durante varias semanas, las ratas recibieron dosis de

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  • La cima siempre humeante del Monte Erebus en la Antártida (jeaneeem - Flickr)El Monte Erebus respira. Este volcán antártico, el más activo en el sur del planeta, comenzó a formarse hace 1,3 millones de años y aún el lago de lava en el interior de su cráter se agita como una criatura arcaica. Cada verano boreal desde 1972, expediciones científicas viajan a la montaña para develar sus misterios.

    A través de su intrincada ciencia, los vulcanólogos han intentado básicamente comprender el funcionamiento de este gigante de 3.794 metros sobre el nivel del mar. El resultado de estas investigaciones podría ayudarnos a entender qué sucede en el interior de la Tierra y predecir erupciones de otros volcanes. Además, otros expertos han descubierto una extraña biosfera, que vive en las profundidades o en diminutas islas de calor en la superficie, rodeadas por temperaturas glaciales.

    En el interior del volcán, el lago de lava no deja de lanzar bocanadas de gas y erupciones ardientes (Josh Landis, National Science Foundation)Cómo respira un volcán

    El Monte Erebus fue descubierto en 1841, durante un viaje encabezado por el oficial británico James Clark Ross, cuyo apellido heredó la isla sobre la cual se yergue la

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