Ciencia curiosa
  • Imagen: Kevin Bongart (Flickr, CC)

    Llevamos toda la vida escuchando que cuando alguien tiene desarrollado el sentido de la justicia, o se conmueve ante una situación en la que están tratando mal a otro, se dice que tiene "buen corazón". Un equipo de científicos acaba de demostrar que este tipo de reacciones tiene poco que ver con los "sentimientos" y es más una respuesta de la parte racional del cerebro, la que toma decisiones conscientes lejos de los centros de la emoción.

    El estudio, publicado en The Journal of Neuroscience y liderado por el profesor de Psicología y Psiquiatría de la Universidad de Chicago Jean Decety, consistió en registrar mediante resonancia magnética funcional la actividad de varios sujetos mientras les ponían videos de situaciones en las que se cometía una injusticia manifiesta. En una de las situaciones, por ejemplo, alguien echaba dinero en el vaso de un mendigo y en la siguiente alguien daba una patada y le tiraba todas las monedas. Los participantes debían valorar en una escala la actitud

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  • Un hoacín (Opisthocomus hoazin), la tercera especie del ránking, en su hábitat natural en Bolivia. Por Linda De Volder, via Wikimedia CommonsSi los recursos a su disposición fuesen infinitos, el trabajo de los biólogos de la conservación sería mucho más sencillo. Si contasen con más dinero del que pudiesen gastar, todo el personal que necesitasen para contratar y la total implicación de políticos y la sociedad en general, el enfoque de esta disciplina sería completamente distinta. Consistiría en conservar y proteger a todas las especies del planeta.

    Por desgracia, esto no es así. Y por eso la base de la Biología de la Conservación es determinar en qué especies centrarse y a cuáles prestar menos atención. Hay muchos enfoques distintos sobre cómo tomar esta decisión. El de las especies carismáticas, que despiertan la simpatía de la gente. O centrarse en las especies clave – las que resultan fundamentales para los procesos ecológicos – o las especies “paraguas”, las que presentan requisitos muy amplios de manera que permiten proteger al mismo tiempo a otras muchas.

    En un artículo reciente se ofrece otra visión más. Si hay que

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  • Coincidiendo con el April’s fool (el día de las bromas en el mundo anglosajón) muchos medios de comunicación dieron a conocer la noticia de la creación por parte de Corea del Norte de su propia Agencia Espacial. La cautela lógica ante este tipo de comunicados en ese día particular, nos ha hecho esperar un tiempo hasta que finalmente la noticia se ha terminado por confirmar.

    Sala de Control de la Agencia norcoreana durante el lanzamiento de un satelite

    El anuncio oficial afirma en su texto que Corea del Norte “ha seguido adelante con los proyectos de desarrollo espacial para convertir al país en una potencia espacial, en pleno ejercicio de su derecho al desarrollo pacífico del espacio

    Un desarrollo “pacífico” que, como podéis suponer, se ha puesto en duda por otras potencias como Estados Unidos o Japón que han manifestado abiertamente el temor a que el férreo gobierno de Kim Jong-un utilice esta nueva Agencia Espacial para desarrollar su programa nuclear con misiles de largo alcance.

    No obstante los deseos espaciales de Corea del Norte no son nuevos, como bien

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  • La foto tomada en Marte por el rover de la NASA Curiosity el 3 de abril. (NASA)
    Ya está, Marte vuelve a desatar la imaginación furibunda de los amantes de lo paranormal. ¿Ha encontrado el rover Curiosity por fin - esta vez sí - evidencia de vida extraterrestre? Si se fijan en la foto que abre este post, verán en la izquierda, rodeada de un círculo rojo, una extraña luz. Como dirían los castizos ¿Qué es aquello que reluce en lo alto del camino? ¿Un auténtico marciano con una linterna? Bien, me temo que como siempre las respuestas pueden ser mucho más desilusionantes. Según varios expertos, esa luz puede deberse a tres posibles causas: una roca plana y reflectante, un rayo de luz que incide directamente sobre la lente, o incluso un rayo cósmico golpeando el suelo marciano.

    Según puedo leer en Yahoo News! algunos medios se hicieron eco enseguida de la peculiar instantánea tomada el 3 de abril, que solo fue captada por la cámara izquierda de navegación del Curiosity, rover que cuenta con un sistema estéreo (dos cámaras). Curiosamente, un día antes el róver captó una

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  • Secuencia de un eclipse lunar total. Crédito: NASAEn la antigüedad, los humanos ligaban su destino a los mensajes celestes. Incapaces de entender o de predecir cuando se daría un eclipse, o cuando pasaría un cometa, veían en estos fenómenos señales de infortunio. Hoy en día, la astronomía explica y anticipa estos movimientos celestes, restándoles dramatismo. ¿Qué se alinean dos o más planetas? Normal, en algún momento tienen que coincidir a pesar de las diferencias en sus órbitas y velocidades. ¡Nada que temer! Lástima que algunos sigan sin querer entender, y sigan anunciando el fin del mundo cada vez que el cielo nos obsequia con algún espectáculo natural. Estos días por ejemplo, las penúltimas alertas "fin-del-mundistas" se basan en un eclipse total (el primero de 4 consecutivos) y en el alineamiento de la Tierra con otros planetas.

    En efecto, el martes 15 de abril el cielo nocturno nos brindará un bello espectáculo, tendremos un eclipse lunar total, lo cual dará lugar al fenómeno conocido como luna roja. La coloración roja que

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  • Un manatí subiendo a la superficie para respirar. Por Reid, Jim P, del Servicio de Pesca y Fauna Salvaje de los U.S.A. Liberada al Dominio Público, vía Wikimedia Commons.Cuando hacemos una lista de mamíferos marinos, uno de los grupos que se incluyen son los sirenios. Aunque, tal vez, sean más conocidos como manatíes y vacas marinas. Y con un simple vistazo, los asociamos a las ballenas, con las que comparten el diseño del cuerpo.

    Si viven en el mismo hábitat, se parecen por el aspecto y los englobamos en el mismo grupo, serán lo mismo, ¿no? Según se explica en un artículo reciente, no lo son. De hecho, su primo evolutivo más cercano sería el elefante. No el elefante marino (Mirounga sp.), sino el majestuoso animal que asociamos con la sabana africana entre otros lugares. Nada que ver con los cetáceos a los que se asocian los sirenios comúnmente.

    Aunque, en realidad, sobre lo que trata el artículo es algo más complejo que todo esto. Hoy en día se conocen muy pocas especies de sirenios. Según dónde se consulte la información, el total es de cuatro o cinco. No hay más.

    Una cría de elefante da sus primeros pasos junto a su madre. (EFE/Holger Hollemann)

    Pero esto no fue siempre así. En el registro fósil hay muchas más especies, algunas

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  • Hace unos 500 días, el Pentágono envió por segunda vez un dron al espacio montado sobre un cohete Atlas 5. La pequeña nave, cuya apariencia recordaba mucho a las antiguas lanzaderas espaciales (aunque obviamente a escala reducida, sin tripulación dentro y por tanto sin ventana), sigue haciendo lo que quiera que esté haciendo en la órbita terrestre desde entonces. Se le conoce simplemente como X-37B, y aparte de eso el proyecto es tan secreto que no sabemos cuando regresará a Tierra (tiene capacidad para bajar planeando y aterrizar por control remoto) ni qué misión ha venido realizando desde su lanzamiento en diciembre de 2012.El Boeing X-37B tras aterrizar en la base aérea Vandenberg el 3 de diciembre de 2010.

     ¿Cuál es la misión de este pequeño dron con una capacidad de carga similar al maletero de una camioneta pick-up? Solo podemos especular. Construida por Boeing, el X-37B comenzó siendo un proyecto de la NASA de avión espacial no tripulado, pero en 2004 tras problemas presupuestarios, la agencia de investigación avanzada de defensa (DARPA) se hizo cargo del

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  • Un estudio indica problemas de salud asociados a dietas vegetarianas

     Puede parecer contraintuitivo puesto que durante las últimas décadas el pensamiento general parecía asociar al vegetarianismo una mejor calidad de vida y una salud más fuerte, sin embargo un nuevo estudio publicado esta semana en la plataforma científica PLoS ONE pone el contrapunto a esa idea tan extendida.

     Científicos de la Medical University de Graz, en Austria, acaban de hacer públicos los resultados de un estudio realizado entre más de 1.300 sujetos en el que analizaban la dieta alimenticia de cada uno de ellos y las consecuencias que ésta tenía sobre su salud.

    [RELACIONADO: Razones por las que ser vegano no es buena idea]

    Los datos del estudio, y en palabras del propio artículo publicado, muestran que una dieta vegetariana estricta (veganismo) está asociada a una salud más frágil (con mayor incidencia en cáncer, alergias, afecciones cardiacas y trastornos mentales), una mayor necesidad de asistencia médica y una peor calidad de vida.

    Así de tajante se muestra el estudio médico

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  • Poco podían imaginar los hippies sesenteros que crearon el eslogan "flower power" del verdadero poder de las flores aplicado a la astronomía. No, no me he vuelto loco fumando hierba, (como hacían los creadores del eslogan), simplemente les presento un revolucionario concepto "floral" y futurista que el prestigioso Jet Propulsion Laboratory de la NASA está analizando. Si consiguen llevarlo a cabo, se podrá solventar una dificultad técnica mayúscula a la que se enfrentan todos los cazadores de exoplanetas: cómo bloquear la cegadora luz estelar para centrarse solo en la que emite el minúsculo (en comparación) planeta que la orbita.

    De momento solo se trata de un prototipo de estructura desplegable (pueden verlo en acción a partir del minuto 1 del video) que recuerda (en efecto) a una flor con sus pétalos desplegados, pero en el futuro podría convertirse en el principal aliado de los cazadores de planetas, ávidos por conseguir imágenes de los mundos rocosos que orbitan a nuestras estrellas

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  • Imagen: Robert Couse-Baker (Flickr, CC)

     Entre los corredores, y la gente que hace ejercicio aeróbico como nadar o ciclismo, es habitual escucharles decir que el ejercicio les ayuda a pensar y ordenar la cabeza. Un estudio recién publicado en la revista Neurology por científicos de la Universidad de Minnesota viene a confirmar que hacer ejercicio es incluso más sano para su cerebro y que les ayuda a pensar mejor a largo plazo. En concreto, al cabo de 25 años.

    Que el deporte es bueno para el cerebro está bastante comprobado en general, pero este estudio tiene la particularidad de haberse realizado durante un cuarto de siglo. Entre 1985 y 1986, los científicos realizaron una serie de pruebas a 2,747 voluntarios sanos de entre 18 y 30 años dentro de un estudio poblacional sobre el riesgo de enfermedades cardiovasculares y han vuelto a comprobar su estado de salud (física y metal) 25 años después.

    La prueba diseñada por el doctor David Jacobs consistía en hacerles correr hasta quedarse sin aliento y ver su estado de forma. Y

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