Ciencia curiosa
  • La foto tomada en Marte por el rover de la NASA Curiosity el 3 de abril. (NASA)
    Ya está, Marte vuelve a desatar la imaginación furibunda de los amantes de lo paranormal. ¿Ha encontrado el rover Curiosity por fin - esta vez sí - evidencia de vida extraterrestre? Si se fijan en la foto que abre este post, verán en la izquierda, rodeada de un círculo rojo, una extraña luz. Como dirían los castizos ¿Qué es aquello que reluce en lo alto del camino? ¿Un auténtico marciano con una linterna? Bien, me temo que como siempre las respuestas pueden ser mucho más desilusionantes. Según varios expertos, esa luz puede deberse a tres posibles causas: una roca plana y reflectante, un rayo de luz que incide directamente sobre la lente, o incluso un rayo cósmico golpeando el suelo marciano.

    Según puedo leer en Yahoo News! algunos medios se hicieron eco enseguida de la peculiar instantánea tomada el 3 de abril, que solo fue captada por la cámara izquierda de navegación del Curiosity, rover que cuenta con un sistema estéreo (dos cámaras). Curiosamente, un día antes el róver captó una

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  • Secuencia de un eclipse lunar total. Crédito: NASAEn la antigüedad, los humanos ligaban su destino a los mensajes celestes. Incapaces de entender o de predecir cuando se daría un eclipse, o cuando pasaría un cometa, veían en estos fenómenos señales de infortunio. Hoy en día, la astronomía explica y anticipa estos movimientos celestes, restándoles dramatismo. ¿Qué se alinean dos o más planetas? Normal, en algún momento tienen que coincidir a pesar de las diferencias en sus órbitas y velocidades. ¡Nada que temer! Lástima que algunos sigan sin querer entender, y sigan anunciando el fin del mundo cada vez que el cielo nos obsequia con algún espectáculo natural. Estos días por ejemplo, las penúltimas alertas "fin-del-mundistas" se basan en un eclipse total (el primero de 4 consecutivos) y en el alineamiento de la Tierra con otros planetas.

    En efecto, el martes 15 de abril el cielo nocturno nos brindará un bello espectáculo, tendremos un eclipse lunar total, lo cual dará lugar al fenómeno conocido como luna roja. La coloración roja que

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  • Un manatí subiendo a la superficie para respirar. Por Reid, Jim P, del Servicio de Pesca y Fauna Salvaje de los U.S.A. Liberada al Dominio Público, vía Wikimedia Commons.Cuando hacemos una lista de mamíferos marinos, uno de los grupos que se incluyen son los sirenios. Aunque, tal vez, sean más conocidos como manatíes y vacas marinas. Y con un simple vistazo, los asociamos a las ballenas, con las que comparten el diseño del cuerpo.

    Si viven en el mismo hábitat, se parecen por el aspecto y los englobamos en el mismo grupo, serán lo mismo, ¿no? Según se explica en un artículo reciente, no lo son. De hecho, su primo evolutivo más cercano sería el elefante. No el elefante marino (Mirounga sp.), sino el majestuoso animal que asociamos con la sabana africana entre otros lugares. Nada que ver con los cetáceos a los que se asocian los sirenios comúnmente.

    Aunque, en realidad, sobre lo que trata el artículo es algo más complejo que todo esto. Hoy en día se conocen muy pocas especies de sirenios. Según dónde se consulte la información, el total es de cuatro o cinco. No hay más.

    Una cría de elefante da sus primeros pasos junto a su madre. (EFE/Holger Hollemann)

    Pero esto no fue siempre así. En el registro fósil hay muchas más especies, algunas

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  • Hace unos 500 días, el Pentágono envió por segunda vez un dron al espacio montado sobre un cohete Atlas 5. La pequeña nave, cuya apariencia recordaba mucho a las antiguas lanzaderas espaciales (aunque obviamente a escala reducida, sin tripulación dentro y por tanto sin ventana), sigue haciendo lo que quiera que esté haciendo en la órbita terrestre desde entonces. Se le conoce simplemente como X-37B, y aparte de eso el proyecto es tan secreto que no sabemos cuando regresará a Tierra (tiene capacidad para bajar planeando y aterrizar por control remoto) ni qué misión ha venido realizando desde su lanzamiento en diciembre de 2012.El Boeing X-37B tras aterrizar en la base aérea Vandenberg el 3 de diciembre de 2010.

     ¿Cuál es la misión de este pequeño dron con una capacidad de carga similar al maletero de una camioneta pick-up? Solo podemos especular. Construida por Boeing, el X-37B comenzó siendo un proyecto de la NASA de avión espacial no tripulado, pero en 2004 tras problemas presupuestarios, la agencia de investigación avanzada de defensa (DARPA) se hizo cargo del

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  • Un estudio indica problemas de salud asociados a dietas vegetarianas

     Puede parecer contraintuitivo puesto que durante las últimas décadas el pensamiento general parecía asociar al vegetarianismo una mejor calidad de vida y una salud más fuerte, sin embargo un nuevo estudio publicado esta semana en la plataforma científica PLoS ONE pone el contrapunto a esa idea tan extendida.

     Científicos de la Medical University de Graz, en Austria, acaban de hacer públicos los resultados de un estudio realizado entre más de 1.300 sujetos en el que analizaban la dieta alimenticia de cada uno de ellos y las consecuencias que ésta tenía sobre su salud.

    [RELACIONADO: Razones por las que ser vegano no es buena idea]

    Los datos del estudio, y en palabras del propio artículo publicado, muestran que una dieta vegetariana estricta (veganismo) está asociada a una salud más frágil (con mayor incidencia en cáncer, alergias, afecciones cardiacas y trastornos mentales), una mayor necesidad de asistencia médica y una peor calidad de vida.

    Así de tajante se muestra el estudio médico

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  • Poco podían imaginar los hippies sesenteros que crearon el eslogan "flower power" del verdadero poder de las flores aplicado a la astronomía. No, no me he vuelto loco fumando hierba, (como hacían los creadores del eslogan), simplemente les presento un revolucionario concepto "floral" y futurista que el prestigioso Jet Propulsion Laboratory de la NASA está analizando. Si consiguen llevarlo a cabo, se podrá solventar una dificultad técnica mayúscula a la que se enfrentan todos los cazadores de exoplanetas: cómo bloquear la cegadora luz estelar para centrarse solo en la que emite el minúsculo (en comparación) planeta que la orbita.

    De momento solo se trata de un prototipo de estructura desplegable (pueden verlo en acción a partir del minuto 1 del video) que recuerda (en efecto) a una flor con sus pétalos desplegados, pero en el futuro podría convertirse en el principal aliado de los cazadores de planetas, ávidos por conseguir imágenes de los mundos rocosos que orbitan a nuestras estrellas

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  • Imagen: Robert Couse-Baker (Flickr, CC)

     Entre los corredores, y la gente que hace ejercicio aeróbico como nadar o ciclismo, es habitual escucharles decir que el ejercicio les ayuda a pensar y ordenar la cabeza. Un estudio recién publicado en la revista Neurology por científicos de la Universidad de Minnesota viene a confirmar que hacer ejercicio es incluso más sano para su cerebro y que les ayuda a pensar mejor a largo plazo. En concreto, al cabo de 25 años.

    Que el deporte es bueno para el cerebro está bastante comprobado en general, pero este estudio tiene la particularidad de haberse realizado durante un cuarto de siglo. Entre 1985 y 1986, los científicos realizaron una serie de pruebas a 2,747 voluntarios sanos de entre 18 y 30 años dentro de un estudio poblacional sobre el riesgo de enfermedades cardiovasculares y han vuelto a comprobar su estado de salud (física y metal) 25 años después.

    La prueba diseñada por el doctor David Jacobs consistía en hacerles correr hasta quedarse sin aliento y ver su estado de forma. Y

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  • William Petersen, el actor que da vida a Gil Grissom. (Deadline.com)Imaginen que comienza su serie favorita de detectives y el investigador Gil Grissom de CSI recoge una pequeña muestra de cabello en la escena del crimen y, mostrándolo a sus compañeros, dice en voz alta: “¡Caso resuelto, ya sabemos qué aspecto tiene el asesino!”… Lo siguiente que aparece en la trama es el monitor de un ordenador con el rostro del sospechoso. Acto seguido lo detienen, y fin del capítulo…

    Hay que reconocer que si se pudiera conocer el rostro del asesino con una simple muestra de su ADN este tipo de series de televisión durarían bien poco… Por suerte para los aficionados y los fans de Grissom, la realidad aún está bastante lejos de poder conseguirlo.

    Sin embargo, no está mal el primer intento que han realizado investigadores de la Universidad de Pennsylvania en Estados Unidos.

    El equipo estaba formado por un diverso grupo de científicos especializados en genética, antropología y técnicas de imagen 3D, y su objetivo fue el de reconstruir un rostro completo a partir de la

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  • Evolution. (Joaquín Villaverde/Flickr)Hace unos días, Tia Ghose publicaba en Livescience una relación de términos que los científicos emplean de manera correcta y que las personas usan de un modo completamente distinto. Algunas de ellas como "teoría", están en opinión del científico Rhett Allain, tan corrompidas en el lenguaje de la calle, que incluso deberían ser erradicadas y sustituidas por otras menos maleadas, como "modelo". Os dejo aquí con un resumen del artículo en el que repasamos términos científicos que pueden resultar complicados para el público ajeno a las disciplinas de investigación.

    Obviamente no todos los científicos están por la labor de abandonar términos técnicos firmemente establecidos en el ámbito académico solo porque muchas personas no entiendan su verdadero significado. Michael Fayer por ejemplo, químico de la Universidad de Stanford, cree que lo que hace falta en realidad es una mejor educación científica.

    Conozcamos los siete términos, desde "teoría" a "significativo", que son mal utilizadas a

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  • Ayer mismo, la Revista Nature publicaba un estudio realizado por un equipo internacional de astrofísicos y geólogos procedentes de diversas Instituciones y Universidades de Francia, Alemania y Estados Unidos, que podría cerrar uno de los misterios astronómicos más debatidos de las últimas décadas.

    Según los propios autores, sus investigaciones indican la fecha de formación de nuestro satélite con una fiabilidad del 99,9% y sitúan el evento bastante después de lo que se pensaba hasta ahora.

    Pero empecemos por el principio… por los inicios de nuestro propio Sistema Solar.

    Ilustracion artistica del disco protoplanetario tras el nacimiento del Sol

    Cuando nuestra estrella nació hace aproximadamente 4600 millones de años dejó a su alrededor un disco protoplanetario formado por el material residual tras su formación. En esa gran sopa de cuerpos rocosos, polvo y gas, la gravedad comenzó a hacer su trabajo y ese material sobrante expulsado por el Sol fue componiendo numerosos cuerpos llamados planetesimales… Aún no eran los planetas que hoy todos conocemos, pero las

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