Bitcoin: por qué la represión de China no es suficiente

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<p>Bitcoin está experimentando una lenta recuperación a principios de junio después de un mes devastador de pérdidas en mayo.</p> (Getty Images)

Bitcoin está experimentando una lenta recuperación a principios de junio después de un mes devastador de pérdidas en mayo.

(Getty Images)

Los enormes centros de datos de hormigón, conectados permanentemente a centrales eléctricas y centrales telefónicas, mantienen gran parte de la vida en línea. Pero la infraestructura detrás de las criptomonedas basadas en Internet como bitcoin, dogecoin y ethereum se parece más a un circo ambulante oxidado. Y ahora mismo, ese circo está en camino.

Bitcoin se basa en una red de millones de máquinas especializadas, conocidas como mineros, alrededor del 70% de las cuales se encuentran actualmente en China. Como un juego interminable de Hungry Hippos, cada jugador martilla sus máquinas mineras las 24 horas del día, los 7 días de la semana para tratar de obtener la mayor cantidad de bitcoins posible. Con solo unos pocos hipopótamos, es fácil para todos ser un ganador. Pero con alrededor de 2,5 millones de mineros persiguiendo un número cada vez menor de premios, el juego se está volviendo cada vez más difícil.

La creciente popularidad de Bitcoin ha hecho que aumente su demanda de electricidad. Sin una planificación centralizada, continúa una carrera armamentista perpetua por los equipos, que genera 15,000 toneladas de desechos electrónicos quemados al año.

Para maximizar las ganancias, las máquinas mineras a menudo se apiñan en contenedores de envío, y los operadores están listos para levantar palos en cualquier momento para encontrar las fuentes de energía más baratas. Durante la temporada de lluvias del verano de China, las centrales hidroeléctricas en las provincias del suroeste generan tanta energía que los mineros pueden limpiar las sobras. Pero en la estación seca del invierno, muchos mineros se desconectan y salen a la carretera, en dirección a las centrales eléctricas de carbón esparcidas por los vastos territorios del norte de China.

Los recientes aumentos de precios de las criptomonedas han alentado a algunos bitcoiners chinos a extraer carbón y reiniciar las plantas de energía inactivas sin permiso, poniendo en peligro vidas y amenazando los objetivos climáticos del presidente Xi Jinping.

La demanda de energía de Bitcoin se ha más que duplicado en un año de 55 teravatios-hora (TWh) a 125 TWh. La red ahora tiene una huella de carbono similar a toda Polonia. Los reguladores chinos cerraron todos los intercambios de cifrado del país en 2017. Aun así, la creciente demanda de bitcoins en otros lugares significa que se prevé que el uso de energía de la red en China alcance su punto máximo en 2024 en alrededor de 300 TWh. Eso es equivalente a la demanda total de energía del Reino Unido. Con un criptocirco a cuestas, los compromisos de Beijing de reducir las emisiones de carbono en un 65% antes de 2030 serían casi imposibles de cumplir.

Bitcoin no es solo un problema de China

En un intento por reducir los impactos ambientales de bitcoin en China, la provincia de Mongolia Interior, dependiente del carbón, prohibió recientemente la minería de bitcoins y estableció una línea directa para informar a los presuntos transgresores. Pero en promedio, extraer solo un bitcoin por día requiere una inversión de US $1.8 millones (£ 1.3 millones) en equipos especializados. Las expulsiones de la provincia podrían forzar a algunos bitcoiners altamente invertidos a la clandestinidad, mientras que obligan a otros a encontrar nuevos lugares para estacionar en países vecinos que no tienen el exceso estacional de energía renovable de China.

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Para evitar una afluencia de mineros chinos que buscan electricidad más barata, el presidente de Irán recientemente tomó medidas drásticas contra la nueva minería impulsada por petróleo, a la que las autoridades culpan por el aumento del smog urbano. El territorio de Abjasia en el Mar Negro está tratando de contener a los mineros extranjeros, ya que los funcionarios se ven obligados a introducir apagones continuos debido a la escasez de energía. Se ha culpado a la minería de Bitcoin por las líneas eléctricas sobrecargadas y los incendios de las centrales eléctricas, lo que deja algunas áreas sin energía durante días.

Las autoridades del Reino Unido también han pagado el precio del boom de bitcoin. En mayo de 2021, los oficiales de la policía de West Midlands en el Reino Unido, creyendo que estaban allanando una granja ilegal de cannabis en Sandwell, descubrieron en cambio alrededor de 100 máquinas mineras de bitcoins que funcionaban con una conexión improvisada al suministro de electricidad. Las máquinas obsoletas eran tan ineficientes que solo podían obtener ganancias con energía robada. Estos robos elevan los precios de la energía para todos los demás , provocando escasez de combustible y poniendo en riesgo la seguridad pública.

Efectos secundarios antisociales

La demanda de máquinas mineras ha provocado una escasez de chips de computadora, lo que ha perjudicado a industrias más útiles que luchan por volver a funcionar después de COVID. Los fabricantes de automóviles del Reino Unido han reducido la producción, mientras que las empresas de teléfonos inteligentes han retrasado los lanzamientos futuros. El precio de los chips especializados utilizados por empresas como Intel y Apple ha aumentado alrededor de un 70% en lo que va de 2021, con efectos en cadena para los consumidores del Reino Unido.

Incluso las universidades y los hospitales se ven afectados por los efectos de segundo orden de bitcoin. Según la aseguradora Hiscox, alrededor de 4,500 organizaciones fueron víctimas de ciberataques todos los días en el Reino Unido en 2018. Muchos de ellos involucran pagos de ransomware, el 98% de los cuales se pagan en bitcoin.

Algunos argumentan que para frenar el aumento de los ataques de ransomware, las autoridades deben tomar medidas enérgicas contra los intercambios de criptomonedas que permiten pagar los rescates de bitcoins. Otros afirman que las criptomonedas y el ransomware ahora están tan entrelazados que la única forma de luchar contra este último es prohibir las criptomonedas por completo.

Para limpiar la industria de la criptografía, se establecieron un Acuerdo sobre el Clima Criptográfico respaldado por la ONU y el Consejo de Mineros de Bitcoin. Estos grupos instan a los mineros de bitcoin en los EE. UU. a usar solo energía renovable sobrante. Pero no es posible dar un precio más alto a los bitcoins producidos utilizando solo energías renovables, porque los bitcoins están diseñados para ser completamente intercambiables. La investigación muestra que los nuevos mineros que se unen a la competencia en América del Norte han alentado a los mineros donde no hay energías renovables a usar más máquinas y trabajar más duro, aumentando la huella de carbono general de la red.

Una respuesta global

Para fines regulatorios, bitcoin debe considerarse similar al comercio mundial de partes de tigre chino. Prohibir la caza de tigres en el Reino Unido no tiene sentido, pero prohibir la venta de partes de tigre es útil. Del mismo modo, cuando a los inversores con sede en el Reino Unido se les permite especular con bitcoin, fomentan una industria global desastrosa para el medio ambiente que hasta ahora no ha beneficiado a nadie excepto a los delincuentes y algunos especuladores tempranos.

Tomar medidas enérgicas contra los intercambios de cifrado o prohibir la importación y el uso de equipos de minería podría ser una victoria relativamente fácil para el Reino Unido mientras se prepara para albergar la cumbre climática de la ONU de 2021. No hacer nada al respecto anularía el progreso del Reino Unido en otras áreas. Gracias a los esquemas de desgravación fiscal y la inversión en infraestructura, las matriculaciones de vehículos eléctricos aumentaron un 41% en 2020, lo que impidió la liberación de alrededor de 50 millones de toneladas de CO₂ al año. Mientras tanto, la minería de bitcoins genera cerca de 60 millones de toneladas de CO₂ al año.

China parece comprometida a poner su propia casa en orden, pero los impactos sociales y ambientales de bitcoin necesitan urgentemente una respuesta global.

Peter Howson es profesor titular de desarrollo internacional en la Universidad de Northumbria, Newcastle.

Este artículo se ha vuelto a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. Lea el artículo original.

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