Baikonur, la puerta rusa al espacio que ya comienza a mostrar sus arrugas

The New York Times

BAIKONUR, Kazajistán.- Hace más de medio siglo, esta base de lanzamiento fue la primera en enviar a humanos al espacio. Sigue siendo la principal ruta de la humanidad hacia el cielo exterior, por ahora. Las fotos que ilustran esta nota permiten ver que el enorme Cosmódromo de Baikonur, ubicado unos 2500 kilómetros al sur de Moscú, ya empieza a mostrar algunas arrugas.

Los soviéticos lanzaron desde Baikonur la nave Sputnik en 1957, y así empezó realmente la carrera espacial de la Guerra Fría. Estados Unidos trabajó sin tregua para alcanzar, y con el tiempo superar, al programa espacial soviético. En 1961, Yuri Gagarin salió desde Baikonur para completar una órbita a la Tierra.

Hoy en día, rusos, estadounidenses y viajeros de otras naciones unen sus fuerzas para misiones lanzadas desde las instalaciones de Baikonur, que el presidente de Rusia, Vladimir Putin, describió como "físicamente envejecidas" en 2013. Además de los lanzamientos, Baikonur es una atracción turística, con museo, recorridos y hasta una oportunidad para hacer un vuelo de gravedad cero.

El 3 de diciembre de 2018, la tripulación del Soyuz MS-11 -la estadounidense Anne McClain, el ruso Oleg Kononenko y el canadiense David Saint-Jacques- despegó de allí camino a la Estación Espacial Internacional. En marzo de este año, dos estadounidenses más y un ruso hicieron el mismo trayecto. Christina Koch, una de las tripulantes de la NASA, tiene como objetivo batir el récord de permanencia de una mujer en el espacio.

Desde el último vuelo del transbordador estadounidense Discovery, en 2011, los astronautas de la NASA han tenido que pedir ser llevados en las naves rusas para llegar a la estación. La estrategia de la NASA es empezar a usar empresas privadas, como SpaceX, de Elon Musk, o Boeing, para llevar a los norteamericanos al espacio. Musk, quien en marzo tuvo un lanzamiento sin tripulación exitoso, espera poner fin este año al estatus de Baikonur como el único proveedor de viajes humanos a la estación.