Argentina busca avanzar otro casillero al mundial ante Chile

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El argentino Lionel Messi, derecha, del Barcelona, trata de controlar el balón ante la marca del defensor mexicano Néstor Araujo, del Celta de Vigo, en un duelo de la Liga española, en el Camp Nou de Barcelona, España, el domingo 16 de mayo de 2021. (AP Foto/Joan Monfort)

BUENOS AIRES (AP) — La Argentina de Lionel Messi buscará afianzarse en la vanguardia de las eliminatorias al mundial de Qatar 2022 ante un Chile con nuevo timonel, pero sin uno de sus generales en la cancha, Arturo Vidal, por coronavirus.

El duelo, correspondiente a la séptima fecha de la clasificatoria, se jugará el jueves en el estadio Único Madre de Ciudades, situado en la provincia de Santiago del Estero, que albergará por primera vez en su historia un duelo oficial del seleccionado Albiceleste.

Los locales marchan invictos en la competencia con diez unidades, dos menos que el líder Brasil. Chile, por su parte, está en la sexta posición con seis puntos.

“Será muy duro, como son todos los partidos de eliminatorias”, vaticinó Messi, cuyo futuro después del 30 de junio, cuando vence el contrato con Barcelona, todavía es una incógnita. “Es una selección en crecimiento y muy competitiva”.

Los cruces con Chile se han vuelto un clásico sudamericano desde la final de la Copa América 2015 que ganó la Roja, también vencedora un año después en la Copa América Centenario. La última vez que se midieron fue por el tercer puesto de la edición 2019 en Brasil y se sacaron chispas. Argentina ganó 2-1, pero Messi protagonizó una gresca con Gary Medel y ambos terminaron expulsados.

En el historial, Argentina nunca perdió de local ante Chile.

Tras la traumática clasificación a la última Copa del Mundo, Argentina encontró estabilidad al mando de Lionel Scaloni, un entrenador joven, bajo perfil y buen entendimiento con los futbolistas, lo cual le permitió superar los prejuicios por su falta de experiencia.

En Chile debutará en un partido oficial su nuevo entrenador, el uruguayo Martín Lasarte, quien asumió en febrero en reemplazo del colombiano Reinaldo Rueda.

“Con el poco tiempo que tenemos, hay que darle importancia a lo nuestro. Estar bien asociados en la cancha”, aseguró Lasarte. “Si hay algo que tiene bueno Chile es que en poco tiempo ha conseguido las cosas más importantes de su historia y la gran mayoría de esos jugadores están todavía”.

Mientras Scaloni cuenta con la mayoría de los habituales titulares a disposición, Lasarte sufrió a dos días del partido la baja de Vidal — uno de los goleadores de las eliminatorias con cuatro tantos — por coronavirus que contrajo en circunstancias que son motivo de investigación por parte de las autoridades sanitarias chilenas.

Hace una semana el defensor chileno Paulo Díaz se había quedado fuera de la convocatoria por un brote de COVID que diezmó al plantel de su club River Plate. Este incidente trastocó por igual los planes de Scaloni: el arquero Franco Armani y el lateral Gonzalo Montiel, jugadores del conjunto millonario y habituales titulares en Argentina, fueron descartados tras dar positivo en pruebas de diagnóstico.

El guardameta Emiliano Martínez, del Aston Villa inglés, y Juan Foyth, campeón de la Liga Europa con Villarreal de España, serán los reemplazantes.

En la ofensiva, Scaloni confirmó a Lucas Ocampos, Ángel Di María, Messi y Lautaro Martínez como referencia del área. Sergio Agüero, flamante fichaje del Barcelona, no es seguro que esté disponible para el compromiso.

“Todavía no sabemos si viaja o no. Si nos quedan varios partidos por delante es mejor que se ponga bien y nos pueda dar una manto en las mejores condiciones”, explicó el técnico sobre Agüero, quien fue el último jugador en sumarse al plantel.

Por su parte, Lasarte pondría a Tomás Alarcón, del O’Higgins, en lugar de Vidal. En ataque, los históricos Alexis Sánchez y Eduardo Vargas. En la banca aguardará Ben Brereton, el delantero inglés de madre chilena que fue convocado por primera vez a la Roja. Brereton milita en el Blackburn Rovers, club de la segunda división inglesa.

La próxima semana Argentina visitará a Colombia, mientras que Chile recibirá a Bolivia por la octava fecha.