Estos animales propagaron coronavirus a los humanos, según estudios. Antes no era así

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¿Animales podrían contagiar COVID-19? Foto: El Nuevo Herald
¿Animales podrían contagiar COVID-19? Foto: El Nuevo Herald

Solo se conocen siete coronavirus que infectan a las personas, de los cuales tres desencadenaron epidemias en las dos últimas décadas: El SARS, el MERS y el SARS-CoV-2, que causa el COVID-19.

Pero científicos de la Universidad de la Florida (UF) afirman haber encontrado evidencia de que algunos coronavirus que hasta ahora solo se conocían por infectar a los animales han cruzado la barrera entre especies y se han propagado de los cerdos y los perros a las personas.

Los hallazgos, recogidos en dos estudios separados publicados en octubre y noviembre de 2021, suscitan preocupación por la posible evolución de nuevas cepas de coronavirus capaces de causar casos graves en los seres humanos. También pusieron en entredicho creencias largamente sostenidas entre los científicos sobre el comportamiento de los coronavirus, dijo J. Glenn Morris, especialista en enfermedades infecciosas y coautor de ambos estudios.

“Siempre hemos trabajado sobre la base de la suposición de que en realidad solo había puñado de coronavirus capaces de infectar a los humanos”, dijo. “Hay unos cuantos que causan el resfriado común, luego el SARS, el SARS-CoV-2 y el MERS. Pero parecía que no necesitábamos preocuparnos por todos esos otros coronavirus que hay, y los coronavirus son extremadamente comunes en los animales”.

El coronavirus saltó de perros y cerdos a los humanos

Los animales citados en los estudios son cerdos y perros. En ambos estudios, los niños y adultos infectados con los virus animales declararon fiebre y enfermedades leves, lo que sugiere que las cepas no suponen una amenaza importante para la salud humana. Pero la posibilidad de que se desarrollen nuevas cepas o adquieran los genes necesarios para causar enfermedades graves en las personas es preocupante.

Morris, que también es director del Instituto de Patógenos Emergentes de la UF, que estudia las enfermedades nuevas y reemergentes, dijo que ya no está seguro de que haya una línea firme entre las especies cuando se trata de los coronavirus.

“Lo que nuestros datos están empezando a mostrar ... es que las cepas de los animales pueden pasar a los humanos, y probablemente hay muchas cepas de animales que pasan a los humanos”, dijo. “No estábamos buscando con tanto empeño, y recogimos dos casos diferentes, y creo que si realmente empezáramos a buscar, entonces veríamos que el movimiento de los coronavirus de los animales a los humanos y de los humanos a los animales realmente ocurre con bastante frecuencia”.

Científicos de la Universidad de la Florida afirman haber encontrado evidencia de que algunos coronavirus que hasta ahora se sabía que solo infectaban a los animales han traspasado la barrera de las especies, pasando de los cerdos y los perros a las personas.
Científicos de la Universidad de la Florida afirman haber encontrado evidencia de que algunos coronavirus que hasta ahora se sabía que solo infectaban a los animales han traspasado la barrera de las especies, pasando de los cerdos y los perros a las personas. (Foto: El Nuevo Herald)

Coronavirus canino en pacientes con neumonía

Todos los casos registrados en los dos estudios ocurrieron en Haití antes de la pandemia del COVID-19. Los científicos de la UF habían tomado y almacenado muestras de sangre y orina de personas que habían reportado fiebre y enfermedades leves en 2014, 2015 y 2017. Decidieron analizar las muestras antiguas después que un estudio publicado en mayo de 2021 indicó que los médicos habían identificado el coronavirus canino en pacientes con neumonía hospitalizados en 2017 y 2018 en Sarawak, Malasia.

El primer estudio analizó una muestra de orina de un miembro del equipo médico de la UF que desarrolló “fiebre y malestar” después de regresar de una misión a Haití en marzo de 2017. Los investigadores encontraron que el virus mostraba un 99.4% de similitud con el coronavirus canino identificado en pacientes con neumonía en Malasia, lo que sugiere que el virus o una mutación similar ocurrió en varios lugares.

El segundo estudio encontró evidencia de la llamada infección por el deltacoronavirus porcino en tres niños haitianos cuyas muestras de sangre se habían tomado en 2014 y 2015 en una clínica escolar donde los médicos de la UF estaban monitoreando las enfermedades entre los niños atendidos en la clínica en la región haitiana de Gressier.

Los síntomas de los niños incluían fiebre y malestares ligeros. Pero hay pocas pistas sobre la extensión del deltacoronavirus porcino o cómo llegó a Haití, dijo Morris.

El hecho que los científicos hayan identificado dos cepas distintas del deltacoronavirus porcino en los niños infectados, una de ellas procedente de China y la otra de Estados Unidos, contribuye al misterio.

Visones y ciervos de cola blanca transmiten el virus a las personas

Aunque los científicos encontraron el SARS-CoV-2 en 29 tipos de animales, como ciervos de cola blanca, gatos, perros, hurones, ratones, nutrias y tigres, en la mayoría de los casos no se ha demostrado que los animales transmitan el virus a las personas. En noviembre de 2020, los científicos descubrieron que los visones habían transmitido el virus a personas, y un estudio canadiense que aún no se publica en una revista revisada por expertos reportó la identificación de un caso de transmisión de ciervos a humanos del SRAS-CoV-2.

Para científicos como Morris, los hallazgos sugieren que la pandemia seguirá siendo impredecible, al menos en parte porque los coronavirus mutan muy rápidamente.

“Lo que vemos es este movimiento constante, un remolino de diferentes cepas, infecciones, material genético, movimiento de animales a humanos y de humanos a animales”, dijo. “Todo esto está ocurriendo y nos lleva a la pregunta: ¿Seremos capaces de establecer una endemicidad estable? Tal vez, pero hay muchas cosas que pudieran crear problemas”.

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