Las aguas residuales muestran aumento de casos de COVID en Miami-Dade

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Cada día, más de 143 millones de galones de aguas residuales fluyen hacia la Planta de Tratamiento de Aguas Residuales del Distrito Central de Miami-Dade en Virginia Key, la acumulación de innumerables descargas de inodoros en viviendas y negocios de todo Miami, Doral, Coral Gables y Miami Beach.

Pero basta un vaso de todas esas aguas residuales, recogido en cantidades minúsculas durante 24 horas, para que los funcionarios de salud pública se hagan una idea de si el COVID-19 se está propagando entre los casi 830,000 habitantes a los que da servicio la planta de tratamiento.

En las últimas seis semanas, el volumen de partículas de COVID-19 en las muestras de aguas residuales tomadas en la planta se ha duplicado con creces, pasando de unas 43,000 copias por litro el 3 de marzo a 107,745 copias por litro el 17 de marzo, según el panel de control de la pandemia de Miami-Dade.

En marzo se registraron aumentos similares en las plantas de tratamiento de aguas residuales del norte y el sur del condado, que dan servicio a alrededor de 1.7 millones de residentes más.

Durante abril, las concentraciones de COVID-19 en las aguas residuales del condado han seguido aumentando, dijo Roy Coley, director del Departamento de Agua y Alcantarillado.

“Ahora están en unos 200,000 ejemplares por litro”, dijo, “lo que supone un 20% de lo que había en enero, pero el triple de lo que había hace seis semanas”.

Los funcionarios del condado vigilan estrechamente otros datos de la pandemia, dijo Coley, incluyendo la proporción de pruebas de COVID-19 que resultan positivas y el número de casos por cada 100,000 habitantes, que han aumentado en las últimas semanas.

Pero a diferencia de la oleada ómicron y la ola delta que la precedió, los indicadores crecientes aún no han provocado un aumento significativo de las hospitalizaciones.

“Nuestras cifras están subiendo, pero las hospitalizaciones no”, dijo Coley. “Todos están tratando de determinar qué significa”.

El miércoles 20 de abril de 2022, el director de Agua y Alcantarillado de Miami-Dade, Roy Coley, es fotografiado en la planta de aguas residuales del distrito central. Los técnicos del laboratorio de la planta recogen las aguas residuales y envían la muestra para las pruebas de detección del COVID-19. Más de 143 millones de galones de aguas residuales fluyen cada día en la Planta de Tratamiento de Aguas Residuales del Distrito Central de Miami-Dade, en Virginia Key. Pero basta con una taza de todas esas aguas residuales, recogidas en cantidades minúsculas durante un período de 24 horas, para que los funcionarios de salud pública se hagan una buena idea de si el COVID-19 se está propagando entre los casi 830,000 habitantes a los que da servicio la planta de tratamiento.
El miércoles 20 de abril de 2022, el director de Agua y Alcantarillado de Miami-Dade, Roy Coley, es fotografiado en la planta de aguas residuales del distrito central. Los técnicos del laboratorio de la planta recogen las aguas residuales y envían la muestra para las pruebas de detección del COVID-19. Más de 143 millones de galones de aguas residuales fluyen cada día en la Planta de Tratamiento de Aguas Residuales del Distrito Central de Miami-Dade, en Virginia Key. Pero basta con una taza de todas esas aguas residuales, recogidas en cantidades minúsculas durante un período de 24 horas, para que los funcionarios de salud pública se hagan una buena idea de si el COVID-19 se está propagando entre los casi 830,000 habitantes a los que da servicio la planta de tratamiento.

Un sistema de alerta temprana

Peter Paige, director médico de Jackson Health, dijo que los datos de vigilancia de las aguas residuales “nos ayudan a hacernos una idea de dónde vamos a acabar”.

Paige dijo que las personas con COVID-19 pueden eliminar partículas del virus en sus heces días antes de que desarrollen los síntomas, proporcionando a los funcionarios del condado una advertencia temprana de lo que se avecina.

“Si uno puede verlo cuatro o cinco días antes de que se desarrollen los síntomas o una prueba positiva, eso puede dar un poco más de tiempo para ser proactivo para tratar de disminuir el riesgo de transmisión”, dijo.

No es una sorpresa que los casos estén aumentando, dijo Paige. Pero todavía hay preguntas sobre cuántas personas terminarán en un hospital debido a la enfermedad, y si eso estresará la capacidad y al personal como experimentaron los hospitales durante las olas ómicron y delta.

En el Jackson Health System, la red de hospitales públicos de Miami-Dade, el número de pacientes ingresados con COVID-19 disminuyó durante las últimas seis semanas. El sistema hospitalario informó de 79 pacientes hospitalizados con la enfermedad el 1 de marzo y de unos 32 pacientes internados a mediados de abril. El jueves, Jackson Health informó de 35 pacientes ingresados con COVID-19.

Pero entre todos los hospitales de Miami-Dade, la admisión de pacientes han comenzado a aumentar, con 121 habitantes del condado ingresados en un hospital local con un caso confirmado durante la semana que terminó el 13 de abril, un aumento de 30% con respecto a la semana anterior, según el Informe del Perfil Comunitario proporcionado por el Equipo COVID-19 de la Casa Blanca.

El número de casos confirmados de COVID-19 notificados en Miami-Dade también se ha disparado a 4,452 durante la semana que terminó el 14 de abril, un aumento del 48% respecto a la semana anterior.

A pesar del aumento de casos y hospitalizaciones, los CDC informan que Miami-Dade tiene un nivel de riesgo de COVID bajo.

El efecto de la inmunidad

Paige dijo que sospecha que las vacunas, los refuerzos y las infecciones anteriores –en particular con la variante ómicron– han creado una inmunidad de base entre los habitantes de Miami-Dade y pueden llevar a que menos personas sean hospitalizadas durante la oleada actual.

Alrededor de 83% de la población elegible de cinco años y más de Miami-Dade ha sido completamente vacunada, lo que significa que han recibido dos dosis de las vacunas Pfizer o Moderna o una dosis de la vacuna Johnson & Johnson, según el departamento de salud de la Florida. Alrededor del 33% de los habitantes de Miami-Dade ha recibido un refuerzo.

El miércoles 20 de abril de 2022, la supervisora de la planta de Agua y Alcantarillado de Miami-Dade Sandra Hernández, camina con las muestras de aguas residuales recogidas para ser analizadas en busca de COVID-19. Más de 143 millones de galones de aguas residuales fluyen en la Planta de Tratamiento de Aguas Residuales del Distrito Central de Miami-Dade en Virginia Key cada día. Pero solo hace falta una taza de todas esas aguas residuales, recogidas en cantidades minúsculas durante un período de 24 horas, para que los funcionarios de salud pública puedan hacerse una idea de si el COVID-19 se está propagando entre los casi 830,000 habitantes a los que da servicio la planta de tratamiento.
El miércoles 20 de abril de 2022, la supervisora de la planta de Agua y Alcantarillado de Miami-Dade Sandra Hernández, camina con las muestras de aguas residuales recogidas para ser analizadas en busca de COVID-19. Más de 143 millones de galones de aguas residuales fluyen en la Planta de Tratamiento de Aguas Residuales del Distrito Central de Miami-Dade en Virginia Key cada día. Pero solo hace falta una taza de todas esas aguas residuales, recogidas en cantidades minúsculas durante un período de 24 horas, para que los funcionarios de salud pública puedan hacerse una idea de si el COVID-19 se está propagando entre los casi 830,000 habitantes a los que da servicio la planta de tratamiento.

El Departamento de Salud también informó de cerca de 1.2 millones de casos acumulados entre los habitantes de Miami-Dade durante la pandemia, aunque no está claro cuántos se infectaron con la variante ómicron.

Pero, debido a que el aumento actual de casos está siendo impulsado por la subvariante de la ómicron llamada BA.2, que es más contagiosa que la ómicron, Paige dijo que la inmunidad derivada de las infecciones anteriores también jugará un papel clave en la cantidad de personas que terminen en el hospital debido al COVID-19.

“Queda por saber cuánto va a influir eso en el posible aumento de las hospitalizaciones”, dijo. “Anticipamos que los casos aumentarán en el hospital en algún momento a medida que las cifras sigan aumentando. ... El otro factor que siempre hay que tener en cuenta es que las hospitalizaciones que dan positivo en las pruebas de COVID no son necesariamente hospitalizaciones a causa de COVID.”

De los 35 pacientes hospitalizados con COVID-19 en un hospital del Jackson Health System el 21 de abril, al menos 20 fueron diagnosticados con la enfermedad después de su ingreso por otra razón médica. Aunque estos pacientes no están gravemente enfermos de COVID, deben ser aislados y el personal debe llevar equipo de protección cuando los atiende.

“Sigue siendo una carga para los hospitales, pero diferente”, dijo Paige. “Los hospitales siguen teniendo que tratarlos, pero no estamos viendo la misma gravedad de la enfermedad”.

Durante la oleada de la ómicron en diciembre y enero, muchos trabajadores hospitalarios también se infectaron y se vieron obligados a faltar al trabajo debido a los períodos de aislamiento requeridos, lo que hizo que el personal se agotara.

‘Un indicador importante’



La vigilancia de las enfermedades a través de las aguas residuales se ha usado durante décadas para hacer un seguimiento de los agentes infecciosos, desde la poliomielitis hasta el norovirus. Pero el método ha cobrado mayor importancia a medida que el impacto de la pandemia sigue cambiando, ya que la ómicron y su subvariante, la BA.2, producen lo que parece ser una enfermedad menos grave.

Con el aumento de las pruebas caseras cuyos resultados no se comunican al departamento de salud y el cierre de los centros de pruebas masivas, el recuento de casos será menos fiable. Pero la vigilancia de las aguas residuales puede ayudar a llenar ese vacío, dijo Coley.

“Las aguas residuales son un indicador importante”, dijo. “Se ha convertido en una información inestimable”.

Cada semana, los científicos y técnicos de las plantas de tratamiento de aguas residuales en el norte, el sur y el centro de Miami-Dade recogen muestras del agua turbia, la empaquetan y luego la envían a un laboratorio en Boston, donde más científicos analizan el líquido en busca de partículas de COVID-19 arrojadas en las heces de las personas infectadas.

Miami-Dade paga unos $780 por prueba, lo que supone unos $10,000 al mes para las tres plantas de tratamiento de aguas residuales. Los resultados de las pruebas tardan unos tres días en recibirse tras el envío de una muestra al laboratorio.

Miami-Dade comenzó a examinar las aguas residuales para detección del COVID-19 en marzo de 2020, dijo Coley, director del Departamento de Agua y Alcantarillado del condado.

“Fuimos los primeros en la nación”, dijo.

Un técnico de laboratorio de la planta de Agua y Alcantarillado de Miami-Dade vierte una muestra de aguas residuales mientras la prepara para enviarla al laboratorio para su análisis en busca de COVID-19.
Un técnico de laboratorio de la planta de Agua y Alcantarillado de Miami-Dade vierte una muestra de aguas residuales mientras la prepara para enviarla al laboratorio para su análisis en busca de COVID-19.

En septiembre de 2020, los CDC lanzaron el Sistema Nacional de Vigilancia de Aguas Residuales para ayudar a los gobiernos estatales y locales a anticipar las oleadas y preparar una respuesta.

Pero con 400 sitios en 34 estados, centrados principalmente en áreas de alta población, y solo una docena de estados que informan rutinariamente los resultados, el sistema nacional tiene lagunas en el monitoreo.

Una cobertura más amplia produciría una instantánea más detallada de las altas y bajas de la pandemia y podría ayudar a los gobiernos a controlar futuros brotes de la enfermedad.

Mary Jo Trepka, epidemióloga y profesora de la Escuela Stempel de Salud Pública y Trabajo Social de la Universidad Internacional de la Florida (FIU), dijo que ha estado vigilando los informes de aguas residuales del condado para anticiparse a la aparición de casos. Agregó que aproximadamente una semana después de que se diera cuenta de que las partículas de COVID-19 estaban aumentando en las aguas residuales del condado, los casos también empezaron a aumentar.

‘A diferencia del pronóstico del tiempo’

“Eso es realmente bueno. Es realmente un sistema de alerta temprana”, dijo. “Así que con este aumento actual vimos pruebas a partir de la muestra que se hizo el 17 de marzo... y luego empezamos a ver que los casos aumentaban durante la semana del 25 de marzo, una semana después. Ahora, con este informe más reciente, empezamos a ver un aumento en las hospitalizaciones, la semana del 7 al 13 de abril”.

La vigilancia de las aguas residuales indicó un aumento unas dos o tres semanas antes de que el condado informara de un incremento de las hospitalizaciones, dijo Trepka.

Para los hospitales es importante saberlo. ... Siempre podemos esperar que no se extienda a los hospitales, aunque empieza a parecer que sí, aunque lentamente”, dijo. “No estamos viendo un aumento rápido como ocurrió con la ómicron”.

Pero Trepka advirtió que la previsión a largo plazo del COVID-19 será mucho más difícil de lograr.

Aunque los CDC han puesto en marcha recientemente un nuevo Centro de Previsión y Análisis de Brotes que se supone que funciona como un Servicio Meteorológico Nacional para las enfermedades infecciosas, Trepka dijo que la naturaleza del propio coronavirus hará difícil predecir con exactitud cuándo y dónde surgirá el COVID-19 en el futuro o cuál será el impacto en los hospitales locales y otros proveedores de atención sanitaria.

“A diferencia de la pronóstico del tiempo, tenemos mucha información histórica con el tiempo y no creo que tengamos buena información histórica con el virus porque sigue cambiando sobre la marcha. Se está convirtiendo en un nuevo animal de forma regular”, dijo.

Con la subvariante BA.2 de la ómicron, los casos han aumentado y las hospitalizaciones también, pero a un ritmo mucho más lento, dijo Trepka.

“Ahora mismo estamos viendo 636 casos al día en nuestro condado”, dijo. “Y para contrastar eso, volvamos a lo que ocurrió con la ómicron aquí. ... El 3 de diciembre, teníamos 380 casos al día. En tres semanas, estábamos en 7,491 casos al día. Luego tuvimos 16,000 casos al día en aproximadamente un mes”.

Los nuevos casos durante la oleada ómicron aumentaron más y más rápido que las oleadas anteriores, señaló Trepka, pero la enfermedad en sí no fue tan devastadora en términos de gravedad y mortalidad en comparación con la oleada delta.

Pronóstico del futuro del COVID

Hasta ahora, la BA.2 no parece actuar de la misma manera que la ómicron, pero eso no hace que sea fácil de predecir, dijo Trepka.

“Cómo va a ser el virus en nuestra comunidad dentro de seis meses realmente no lo sé”, dijo. “Depende de cómo mute en todo el mundo y de lo que acabe llegando aquí. Esa es la cuestión. Es una incertidumbre con la que tenemos que vivir”.

Aprender a vivir con la incertidumbre no significa que la gente no pueda adoptar medidas para protegerse, como vacunarse y aplicarse el refuerzo, especialmente aquellas personas que tienen un mayor riesgo de padecer una enfermedad grave debido a una condición inmunocomprometida, dijo Trepka.

Paige, director médico de Jackson Health, dijo que espera que Miami-Dade, al igual que el resto del país, aprenda a vivir con los riesgos cambiantes del COVID-19 adaptando los comportamientos.

“Todavía es imprevisible el grado de protección que va a tener la gente. Este virus sigue siendo peligroso”, dijo Paige. “Tal y como yo lo veo, esto va a estar por aquí, y en algún momento tenemos que tratarlo como si fuera a estar por aquí y lo conociéramos, adoptar todas las medidas y protegernos lo máximo posible.

“Pero en algún momento, tenemos que volver a un estado normal, por así decirlo. ... Estamos en el tercer año de esta pandemia. Entiendo que se relajen algunas restricciones. Pero tenemos que ser inteligentes. Si consideramos que corremos un mayor riesgo, tenemos que ser más precavidos”.

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