Actuaciones de presas de Illinois exploran la violencia doméstica, y el público tiene la rara oportunidad de ver detrás de los muros de la prisión

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Durante años, las mujeres encarceladas en Illinois se han reunido para compartir actuaciones de recitaciones, canciones y presentaciones teatrales para expresar las dolorosas historias de supervivencia a los abusos sexuales y domésticos.

Quienes han participado dijeron que la experiencia era poderosa y transformadora, ayudando a las reclusas a entender que no estaban solas y que sus experiencias importaban.

Pero solo se compartían dentro de las instituciones donde las mujeres estaban recluidas.

La semana pasada, por primera vez, unas 20 reclusas del Centro Penitenciario de Logan, cerca de Lincoln, Illinois, pudieron compartir con el público una colección de relatos, poesía y danza en un estreno virtual de "Look at Me", un espectáculo escrito y dirigido por ellas.

"Les agradecemos que nos apoyen", dijo una de las reclusas, Erika Ray, a un público en línea cuando el programa empezó a transmitirse. "Esta es una manera de volver a conectar con nuestra humanidad. El encarcelamiento te despoja de ella. Lo sepan o no, casi están pintando nuestra humanidad de nuevo".

La actuación grabada incluía obras de 21 mujeres y un hombre transexual que fueron filmadas en Logan. Con camisetas negras y máscaras moradas, cada miembro del reparto llevaba también un pañuelo morado, el tejido unificador que añadía un toque de color a una coleta alta o un paño de moda sobre el pecho.

La oportunidad de permitir al público en general un vistazo al mundo interior de un centro penitenciario fue muy inusual. Y, lo que es aún más inusual, tres de los artistas se sentaron en un panel en directo inmediatamente después del espectáculo para responder preguntas sobre la violencia de género, un tema que afecta de forma desproporcionada a la población penitenciaria femenina.

"Parece que Logan se ha unido a nosotros", dijo felizmente la moderadora y productora del evento, Alexis Mansfield, tras un breve retraso en la conexión.

Y entonces las panelistas tomaron el relevo, sentadas codo con codo en una sorprendida sala institucional y explicando el impacto duradero que la violencia doméstica ha tenido en las encarceladas en Logan y ofreciendo opiniones sobre las reformas propuestas a las leyes y políticas para abordarla.

Tuvieron la oportunidad de saludar cariñosamente a mujeres anteriormente encarceladas, ahora queridas amigas. Dieron las gracias a los familiares que las veían en casa.

"Es increíble verlos en los comentarios. ... Jada, te veo", dijo una sonriente Ray, mientras reconocía a su hija de 21 años, que estaba observando en su casa del South Side y sonrió cuando escuchó su nombre.

Sin embargo, conectar virtualmente con seres queridos y amigos fue solo la mitad de la historia para las panelistas, que también dijeron que se sentían escuchadas por primera vez.

"Nunca se nos ha permitido que el mundo nos vea hablar", dijo Jeanine Elam, que dirigió la actuación. "Solo el hecho de poder mostrar que somos mujeres. No somos monstruos, ni convictas. Que somos seres humanos".

Un camino conocido

Las encuestas sobre la población penitenciaria femenina en Illinois han demostrado que más del 90% de las encarceladas declaran haber sufrido violencia doméstica o sexual, experiencias que, según los expertos, ponen a las mujeres en riesgo de ser encarceladas, ya que luchan por vivir con el dolor.

Los abogados y activistas también sostienen que estos antecedentes desempeñan un papel aún más directo en la forma en que las mujeres son condenadas en primer lugar, ya que algunas cumplen actualmente sentencias por delitos en los que se defendieron o fueron obligadas a cometer un delito por un abusador.

El resultado son largas condenas que las separan de sus hijos y desestructuran las familias. Varias de las mujeres que participan en la representación tienen pendientes apelaciones o peticiones de clemencia.

En los últimos años, un grupo de teatro de la prisión de Logan, fundado hace 20 años por miembros del personal y reclusas, empezó a organizar una celebración especial en octubre para conmemorar el Mes de la Concienciación sobre la Violencia Doméstica.

Pero este año, el grupo de teatro estaba en pausa, y la amenaza del COVID también redujo la programación y la capacidad de reunión.

En lugar de cancelar, los organizadores optaron por grabar las representaciones, lo que supuso una oportunidad inusual para compartirlas con el público, permitiendo que las personas encarceladas se unieran por fin a la conversación más amplia que tenía lugar fuera de la prisión.

La parte del panel, sin embargo, fue en vivo, un involucramiento aún más inusual para las presas.

El programa fue producido por el Departamento Correccional de Illinois y el Instituto de Justicia de la Mujer, donde Mansfield trabaja como asesora principal.

"Es increíblemente poderoso y también extremadamente traumático y triste", dijo Mansfield la semana pasada mientras conducía de vuelta de Logan, donde acababa de grabar las piezas. "El nivel de talento y brillantez que tenemos encerrado en la cárcel es una verdadera vergüenza".

A finales de la semana pasada se publicó en internet una versión editada del programa. Aunque el evento era gratuito para el público, se había creado una cuenta de GoFundMe para recibir donaciones para un fondo de supervivencia iniciado por el Instituto de Justicia para Mujeres.

'Luchar o huir'Cuando se activó el enlace a la presentación en Logan, se pudo ver a cinco mujeres de pie frente a la puerta de una prisión.Entraron y salieron del marco, compartiendo detalles dolorosos sobre sus vidas, pero también reivindicando el Mes de la Concienciación sobre la Violencia Doméstica como propio y celebrándose a sí mismas en un edificante poema de llamada y respuesta."¡Este mes, nuestro mes!", declaró en voz alta DeBraca Harris."¡Este mes es nuestro mes!", respondieron las demás."Para las madres que han sobrevivido, que han salido mejor del otro lado", continuó Harris, de 42 años. "Por las mujeres que se esfuerzan, prosperan y siguen sobreviviendo".A varias millas de distancia, Jada Lesure se sentó en la mesa de su comedor en el South Side de Chicago y se acercó a la pantalla de su laptop.Hubo problemas tecnológicos para transmitir la actuación a través de Zoom, pero la sala de chat no tardó en llenarse de comentarios y reacciones a los poemas y relatos, muchos de ellos celebrando a Erika Ray cuando entró en escena.Lesure sonrió mientras los comentarios se sucedían: "Erika Ray es lo máximo" y "Liberad a Erika Ray", decían algunos. Lesure, que trabaja en un salón de belleza, señaló lo elegantes que parecían las trenzas de su madre."Me hace sentir muy bien", dijo Lesure, que antes de la actuación dijo que era importante que su madre y las demás "se desprendieran" de sus pasados, aunque la verdad no fuera fácil de escuchar.Lesure no ha visitado a su madre desde hace más de un año, debido a la pandemia. Tenía solo 7 años cuando Ray fue condenado a 42 años de prisión por el asesinato en 2006 del gerente de un restaurante donde trabajaba.Ray, que negó los cargos en su momento y tiene pendiente una apelación en la actualidad, fue condenada por llevar en su auto a otras tres personas al restaurante, esperarlas afuera y llevárselas después de que robaran y dispararan mortalmente al gerente.De hecho, algunos de los relatos incluían detalles desgarradores, como el de una mujer que hablaba de haber sido arrastrada desde un autobús de la CTA hasta el lodo, y luego golpeada y violada por un conocido. Otra reflexionó sobre el hecho de haber sido obligada a mantener una relación con un hombre adulto con solo 16 años.Las historias también hablaban de la aceptación y el perdón de un pasado; otras hablaban de la determinación de no repetirlo."Mírame", dijo Mishunda Davis, de 39 años, con valentía a la cámara al comienzo de la representación. " ... La primera vez que me pegaste, las estrellas bailaron en mis ojos. ... Me pegaste mientras estaba embarazada. ... Sabía que no podía vencerte, así que me desquité con otros. El abusado se convirtió en el abusador. ... Veinte años y medio después crecí y conseguí una nueva vida. ... Nunca más seré una víctima o un agresor. Este es mi juramento".También hay reflexiones de autocrítica sobre cómo se puede llegar a ser capaz de matar a otra persona, algo que Elam abordó durante el panel."El abuso es un ciclo terrible", dijo Elam, que está cumpliendo 45 años por asesinato. "Te cuestionas a ti mismo. Te cuestionas todo sobre ti misma. ¿Puedes salir adelante por ti misma? Te han reducido a tu mínimo común denominador. Es luchar o huir. Para muchas de nosotras era la huida".Hasta que, continuó, los años de sufrimiento de la violencia provocaron una reacción."Un día, la lucha entra en acción", dijo. "Ya no huyo. Estoy luchando. Y a veces tomas una mala decisión".Las organizadoras dijeron ser conscientes de que también hay víctimas y familias perjudicadas por las acciones de las mujeres, un dolor con el que también hay que contar. Pero Mansfield argumentó que la sociedad debe, al mismo tiempo, abordar las historias de violencia que muchas mujeres traen a la cárcel."Hasta que no abordemos eso, no podremos detener el ciclo", dijo. "Nunca tendremos sanación si no podemos afrontar el daño. ... Y cuando las relaciones son inseguras, cuando hay abuso, cuando hay violencia, a menudo es el catalizador del encarcelamiento. En estos casos hay más de una víctima".'Estamos aquí'El evento del miércoles se basa en el trabajo lanzado en 2018 por el Instituto de Justicia de la Mujer, que convocó a una coalición estatal de mujeres anteriormente encarceladas, legisladores, políticos y activistas para considerar formas de reducir la población carcelaria de mujeres y también hacer que las leyes, las políticas y las prácticas sean más sensibles al género.A principios de este año, el instituto publicó un extenso informe que incluía 250 recomendaciones, que iban desde la eliminación de los cargos penitenciarios por necesidades básicas hasta la conmutación masiva de penas para las mujeres en las que el sistema judicial no tuviera en cuenta inicialmente los antecedentes de violencia de género.El informe pretendía ser un modelo para cualquier funcionario electo, formulador de política o dependencia.Casi al final del evento del miércoles, en una declaración grabada, la representante estatal Kelly Cassidy, demócrata de Chicago, dijo que presentará una legislación que busque la reforma en varias áreas, incluyendo, por ejemplo, la ampliación del uso de la coerción y el control como defensa."Tenemos que dejar de meter en la cárcel a tantas sobrevivientes y liberar a las que llevan décadas allí", dijo Cassidy, que también agradeció al Departamento de Correcciones que hiciera pública la actuación. "Estoy impresionada por el coraje, la resistencia y la fuerza de tantas voces hoy".

Algunas de las personas que participaron en la representación de "Mírame", incluida Ray, han participado en el esfuerzo de reforma a nivel estatal.

Pero el evento del miércoles marcó un nuevo nivel de compromiso, explicó Ray al final del panel cuando se le preguntó si las sobrevivientes encarceladas han sido incluidas en el movimiento #MeToo.

"Hoy estamos incluidas en ese movimiento", respondió Ray. "... Creo que hemos dicho que también merecemos un espacio allí. Cada historia que se contó en esta pieza, las historias que escuchamos cuando estamos en nuestras celdas y cuando alguien no puede dormir. ... Esas historias que oímos y que no fueron contadas hoy, esas historias que llevamos con nosotros cuando actuamos. ... Estamos aquí".

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